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2020: l'année où nous avons affronté le déclin

COVID, troubles sociaux – pour une fois, les défis auxquels nous sommes confrontés semblent l'emporter sur notre volonté nationale de les résoudre.

Des officiers fédéraux, à gauche, et un manifestant portant le drapeau américain s'affrontent devant le palais de justice américain Mark O. Hatfield le 21 juillet 2020 à Portland, Oregon (Photo de Nathan Howard / Getty Images)

«Je ne dois certainement pas oublier que j’écris pour la postérité», dit le narrateur dans Thomas Mann Docteur Faustus. Et certainement en ce moment, beaucoup d'entre nous ressentent la même chose.

Cela ne veut pas dire que le monde va se souvenir de ce que nous écrivons ici, encore moins de soins. Mais nos enfants pourraient bien. Après tout, nous vivons une année pendant laquelle les futurs étudiants étudieront dans les classes d'histoire du secondaire. Il est trop facile de dire que 2020 est la nouvelle 1968 – l’histoire ne s’implique pas aussi parfaitement. Mais il est certain que ces quatre chiffres viendront un jour signifier tension, conflit, voire transformation. Une mini-série en dessous de la moyenne sera réalisée, probablement appelée Couronne, avec des titres d'épisode comme "Je ne peux pas respirer" et "Capitaine Crozier". Les radicaux de la bourgeoisie en décomposition déambuleront dans les départements de sociologie dépoussiérés de robots en invoquant «l'esprit du 20».

Quant à ceux d'entre nous qui vivent encore cette année pyromane, nous ne pouvons que souhaiter avoir la bénédiction du recul, la capacité de savoir comment tout cela se terminera – et combien de temps cela prendra. La chose la plus terrifiante à propos de 2020 est qu'elle pourrait durer plus longtemps que 2020. Les défis auxquels nous sommes confrontés – une pandémie de coronavirus, des troubles sociaux – sont si étendus et têtus qu'ils pourraient facilement porter en décembre dernier. En plus de cela, il y a d'autres problèmes qui se préparent depuis des décennies, qui sont maintenant arrivés à un point critique ou ont été dangereusement exacerbés. Cette année a semblé être une tempête parfaite et elle a laissé un mot presque étranger dans la langue nationale: déclin. Les sondages révèlent que les Américains, toujours ensoleillés, ont encore de l’espoir pour l’avenir, mais ils sont anxieux, incertains. Ils craignent que la vie ne revienne jamais comme elle était.

Ce n’est pas que l’Amérique décline dans le classement. Nous sommes toujours numéro un à bien des égards: la plus grande économie, l'armée la plus puissante, la plus grande population d'immigrants. C’est que pour une fois, l’ampleur des défis à venir semble l’emporter sur notre capacité à les relever. L’éthique américaine a toujours été celle d’un innovateur résolu. Nous n’acceptons pas simplement les circonstances telles qu’elles se présentent, comme certains Européens ont tendance à le faire; nous cherchons à les façonner et à les changer. Notre religion civique nous dit qu’il n’ya aucun problème que nous ne pouvons pas résoudre, que ce soit les commies, la stagflation ou le terrorisme. Pourtant, aujourd'hui, nous sommes confrontés à tant d'obstacles, dont certains profondément enracinés dans notre propre sol, qu'il peut sembler impossible de les surmonter tous. Cette joyeuse destinée manifeste, cette attitude complaisante de «fin de l'histoire» avec laquelle beaucoup d'entre nous ont grandi dans les années 1990, semble maintenant être une relique d'un temps lointain.

Faisons le point. Les États-Unis sont maintenant un empire, plus de prétentions ou de postures, ridiculement étendus à travers le monde. Les troupes américaines sont stationnées dans 177 pays, y compris des endroits comme l'Allemagne où elles ne sont plus nécessaires mais ne semblent jamais partir. Leur présence au Moyen-Orient n’a pas sauvé cette région du chaos. Leur présence en Asie de l'Est n'a pas empêché une Chine en plein essor. Pourtant, ils s'attardent, accumulant une dette nationale ruineuse qui a récemment atteint 26,5 billions de dollars, avec d'autres en cours alors que le Congrès envisage une autre série de secours contre les coronavirus. Les intérêts de cette dette grugent le budget national. Et la Chine vise notre capacité d'emprunter alors qu'elle cherche à remplacer le dollar comme monnaie de réserve mondiale.

Ces deux problèmes – empire et incontinence fiscale – suffiraient eux-mêmes à faire des comparaisons nerveuses avec la Rome tardive. Pourtant, la liste va. Nous sommes déchirés par les inégalités, à la fois culturelles et économiques. Le fantôme de notre passé raciste résonne toujours dans notre grenier, alors que George Floyd est tué par la police et que nous approchons du troisième anniversaire des violences à Charlottesville. Pourtant, la solution imposée, la théorie critique de la race, n'est pas du tout une solution, mais une doctrine d'abandon qui cède notre égalité essentielle. Nous nous éloignons du christianisme, subissons le changement de croyance le plus important de l’Occident depuis Constantin, mais nous y somnambulons, inconscients du vide qu’il laisse derrière nous. Une autre puissance mondiale s'élève de l'autre côté de l'océan, fièrement anti-libérale et manifestement autoritaire, une concurrente idéologique de ce que nous avons longtemps appelé «le rêve américain». Et alors que la Chine a (prétendument) lancé le coronavirus, nous ne pouvons pas sembler le faire, tirant la pitié d'un monde que nous avons autrefois inspiré.

C’est de toute façon un portrait de l’Amérique. Et bien que ce ne soit guère faux, il est également heureusement incomplet. Comme Steven Pinker ou le site Web HumanProgress.org vous le dira volontiers, aucun récit de notre époque ne doit omettre tout le bien. Pour ne prendre qu'un exemple, malgré la pandémie, le monde produit actuellement plus de céréales, un aliment de base essentiel, que jamais auparavant, et la consommation devrait suivre. Contre une histoire pleine de faim et de privations, c’est quelque chose à célébrer. Il y a toujours des avantages, c'est pourquoi les gens ne font généralement pas confiance à ceux qui prêchent le déclin. Les millérites modernes se sont souvent avérés faux.

Il est donc important de ne pas exagérer à quel point notre situation est sombre. L’histoire n’est pas déterministe; il n’ya pas de bombe à retardement sous notre pays que nous sommes impuissants à désamorcer. Une bonne prise de décision a déjà évité le déclin et pourrait le faire à nouveau. Mais il faudra un leadership sérieux et engagé, des hommes et des femmes prêts à prendre des décisions difficiles sans la partisanerie habituelle et le désir de plaire. Irving Babbitt, parlant de la Révolution française, a écrit: «Tout est une question de leadership; et le seul doute sérieux sur la démocratie est de savoir si elle peut faire preuve d’une discrimination critique suffisante dans le choix de ses dirigeants. Pourtant, l'Amérique d'aujourd'hui est dirigée par un homme des plus indignes, un président qui confond les tweets acérés avec la gérance nationale. Son adversaire démocrate ne semble guère meilleur, au mieux prêt à se plier aux foules haineuses de gauche et au pire mentalement incapable de diriger.

Si nous voulons arrêter notre déclin, nous avons besoin d’un nouveau système d’incitation au leadership, un système qui ne se contente pas de privilégier les médias sociaux et de gagner le cycle de l’information. Nous devons également admettre que nous avons un problème en premier lieu, ce qui, étant donné le fanfaron de cette religion civique, peut être difficile à résoudre. La dernière fois que nous avons parlé sérieusement de déclin, c'était à la fin des années 1970, lorsque l'économie était en désordre, l'Union soviétique semblait revêtue de Téflon, les lignes serpentaient autour des stations-service et les otages étaient coincés en Iran. À l'époque, le président Jimmy Carter avait averti, avec précision mais de façon suicidaire, que nous étions dans «une crise qui frappe le cœur et l'âme et l'esprit de notre volonté nationale. Nous pouvons voir cette crise dans le doute croissant sur le sens de notre propre vie et dans la perte d'une unité de but pour notre nation.

Heureusement de là est venu un revirement qui était presque sorti d'un livre de contes conservateur. L'équipe de hockey américaine a battu l'Union soviétique. Un Ronald Reagan rayonnant a été élu président. Les otages sont rentrés à la maison. Les réductions d'impôts et Paul Volcker ont jeté l'économie. Le mur de Berlin est tombé. Le pays se gonflait de fierté.

Pourtant, malgré tout ce qu'il se trompait, Carter avait raison de dire que le «malaise» auquel il était confronté était en partie une crise de l'âme, une apathie et une perplexité après les révoltes des années 60 et les traumatismes du Vietnam et du Watergate. Et c'est là une dernière leçon pour nous aujourd'hui. Notre condition nationale, comme Babbitt nous le rappelle, est une excroissance de notre cœur. Avant de pouvoir restaurer notre grandeur, avant de jeter les clochards, nous devons redécouvrir ces qualités qui peuvent contrer le malaise: la charité, la retenue, la libéralité, la bonne humeur. Pour arrêter le déclin, nous devons d'abord fixer nos dispositions.

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