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À travers les yeux de Douglass | Ligne électrique

La relation entre l'ancien esclave Frederick Douglass et Abraham Lincoln donne un aperçu approfondi des deux hommes. Le souvenir de Douglass de sa première rencontre avec Lincoln – «Je n'oublierai jamais ma première entrevue avec ce grand homme» – est un point culminant de la version de 1892 de l'autobiographie de Douglass (La vie et l'époque de Frederick Douglass). Dans la revue Claremont Review of Books célébrant le bicentenaire de la naissance de Lincoln en 2009, le regretté Peter Schramm a passé en revue le Frederick Douglass: Race et renaissance du libéralisme américain. Peter s'est brièvement inspiré de Myers pour raconter les trois réunions de Lincoln et Douglass:

Les deux se sont rencontrés pour la première fois en août 1863, et Douglass ne s'attendait pas à une rencontre amicale. Après que les soldats noirs eurent fait leurs preuves sur le champ de bataille, Douglass était venu à Washington pour faire valoir que la justice exigeait un salaire égal pour leurs efforts. Après une réception froide du secrétaire à la guerre Edwin Stanton, Douglass a porté son cas à la Maison Blanche.

Quand il a présenté sa carte, il a constaté qu'au lieu d'être invité à attendre dans une longue file de demandeurs de bureau, il avait été placé au premier rang. Il est entré dans le bureau de Lincoln pour le trouver complètement informel et s'est étendu sur un canapé en train de lire, les «pieds dans différentes parties de la pièce». En entendant Douglass entrer, Lincoln se leva pour le saluer en disant: «M. Douglass, je te connais; J'ai lu pour vous. " La réception de Lincoln de lui était "juste comme vous avez vu un monsieur en recevoir un autre", dira plus tard Douglass. Il n'y avait rien de affecté dans le ton ou la manière de Lincoln. «Je n'ai jamais vu un visage plus transparent», a rapporté Douglass. Il est resté si impressionné par la défense de Lincoln de sa politique et par la fermeté de ses positions – sans parler de ses véritables sympathies avec les troupes noires – que Douglass ne ressentait plus le même niveau d'insatisfaction sur la question de l'inégalité de rémunération. Il savait maintenant quelque chose qui était encore plus crucial. L'émancipation serait maintenue.

En 1864, Lincoln eut une autre réunion avec Douglass pour discuter de ce qui pourrait être le sort alarmant de ces esclaves toujours derrière les lignes confédérées. Au milieu d'une guerre dans laquelle l'existence de la nation était en jeu – et d'une élection dans laquelle l'avenir politique de Lincoln (et de la nation) était en jeu – Lincoln a pris le temps de se renseigner sur ce qui pourrait être fait pour ces hommes et femmes esclaves qui serait au-delà de son aide en cas d'échec de la guerre ou des élections. Douglass a de nouveau été impressionné par la «profonde conviction morale» de Lincoln sur la question de l’esclavage et par sa brutale honnêteté quant aux perspectives d’avenir. Et il a été pris avec le mépris apparent de Lincoln pour toute notion dominante ou habituelle qu'il devrait y avoir autre chose qu'une parfaite égalité entre eux. "En sa compagnie, je n'ai jamais été rappelé de mon humble origine, ni de ma couleur impopulaire", a déclaré Douglass. En effet, Lincoln était la seule personne blanche de premier plan à propos de laquelle Douglass a jamais pu dire de tels mots. Compte tenu du grand nombre d'abolitionnistes éminents et de réformateurs chrétiens avec lesquels Douglass était en communication fréquente, c'est un témoignage impressionnant.

Comme le destin l’aurait voulu, la dernière fois que ces deux amis américains se sont vus, c'était à l’occasion du deuxième discours inaugural de Lincoln. Douglass a écouté le discours avec la foule et a pensé qu'il contenait de «bons mots courageux». Par la suite, il s'est rendu à l'Executive Mansion pour assister à la réception, mais n'a pas été autorisé à entrer. Lorsqu'il a fait savoir à Lincoln qu'il était détenu, le président a ordonné son admission. Douglass a trouvé Lincoln dans l'élégante East Room, debout «comme un pin des montagnes… dans sa grande simplicité et sa beauté familiale». Lincoln a dit: «Voici mon ami» et a pris Douglass par la main. «Je suis ravi de vous voir», a déclaré le président. Puis il a demandé à Douglass comment il aimait son adresse, car «il n'y a pas un homme dans le pays dont l'opinion que j'apprécie plus que la vôtre». Douglass a dit de façon célèbre, avec des mots qui résument bien le travail auquel leur vie avait été consacrée: «M. Lincoln, c'était un effort sacré. »

La grande allocution de Douglass en 1876 à la mémoire de Lincoln lors de l'inauguration du Freedman’s Monument à Washington, D.C., est accessible ici. En contraste avec la stupidité et l'ignorance de la révolution culturelle qui nous regarde dans les dents, l'éloquence, la subtilité, la grandeur et la perspicacité de Douglass suffisent à faire pleurer.

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