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Chaos économique au Liban: hyperinflation, chômage, pauvreté

Des gens marchent à Tripoli, au Liban, le 29 juillet 2020. Photo prise le 29 juillet 2020. (Mohamed Azakir / Reuters)

La corruption et la mauvaise gestion économiques et politiques ont laissé le peuple libanais aux prises avec des pénuries, des prix exorbitants, une perte de richesse et de sécurité et un avenir généralement incertain.

Tle sien semaine, en lisant un grand nombre de messages WhatsApp de ma famille au Liban, j'ai été choquée d'apprendre que ma cousine Dalila devait payer l'équivalent de 200 USD pour les produits laitiers de sa famille. Cependant, les produits laitiers coûteux sont le moindre des soucis de Dalila. En tant que nouvelle mère, elle fait face à des quotas lorsqu'elle achète des produits pour son bébé. «Le mois dernier a été difficile car je n'ai pu acheter que deux de chaque article – un maximum de deux couches!» elle m'a dit. Son plus gros problème est d'obtenir du lait maternisé: «Tous les préparations pour nourrissons sont en rupture de stock. Ils ne vont plus les amener au Liban. »

C’est la nouvelle norme pour Dalila et toutes les mères pendant la période deuxième mois d’hyperinflation. Mais pour moi, c'est un départ choquant du Liban dont je me souviens. Il y a à peine deux ans, j’ai passé quelques semaines à Beyrouth avec ma famille à célébrer le mariage de Dalila. Nous avons passé ces nuits d’été à aller dans de nombreux restaurants légendaires de Beyrouth et à profiter des centres commerciaux animés, des rues remplies de voitures de sport élégantes et des hôtels extravagants qui font la réputation de la nation méditerranéenne. Pendant la journée, nous nous aventurions sur différentes plages, émerveillés par les somptueuses stations balnéaires. Lors de visites familiales dans les villages environnants, nous avons été accueillis avec l'hospitalité libanaise. À partir du moment où vous entrez dans une maison, il y a un plein mezza avec du houmous, du taboulé, des feuilles de vigne, des noix et bien plus encore. Juste au moment où vous êtes sur le point d'éclater, des plateaux de brochettes, de riz et de légumes sont sortis, surmontés de tours de fruits pour le dessert. Et, bien sûr, un orné narguilé était à la disposition de tout visiteur pendant qu'il mangeait et buvait.

En un mot, c'était un lieu d'abondance. Mais le «pays du lait et du miel», où les habitants se vantent de leur capacité à «skier et nager en une journée», est désormais vidé financièrement, laissant ses citoyens dans le besoin d'électricité et même de viande.

Les grondements ont commencé en octobre, lorsqu'une proposition de taxe WhatsApp a été déclenchée protestations massives contre le gouvernement libanais et ses décennies de corruption. Depuis lors, l'économie libanaise s'est effondrée et le pays a fait défaut sur ses prêts Eurobond, les services gouvernementaux (qui étaient toujours peu fiables) ont pratiquement disparu et le Liban est devenu le 62e cas dans l'histoire de l'hyperinflation, avec un taux de 462%. Le Liban et le Venezuela sont les seuls deux pays dans le monde qui connaît actuellement une hyperinflation.

Nombreux sont ceux qui attribuent la crise nationale à des années d’un projet de Ponzi dirigé par le gouvernement. Dans un New York Times Dans un éditorial, Lina Mounzer, citoyenne libanaise, évoque des années de taux d'intérêt insoutenables et de financement par emprunt par les banques libanaises en collaboration avec la banque centrale, la Banque du Liban et le gouvernement. Mounzer note que les politiciens ont réalisé «l'enrichissement individuel» en utilisant «l'augmentation de la dette publique». Plus précisément, les banques libanaises ont offert des taux d'intérêt exorbitants pour attirer les devises étrangères – principalement des dollars américains – afin de maintenir l'ancrage de la livre libanaise (LBP).

Ce système a vu le jour après la fin de la guerre civile au Liban en 1990, lorsque le gouvernement et la banque centrale ont choisi d’utiliser des taux attractifs pour encourager les investissements au Liban. L'objectif était de maintenir un taux de change constant entre la LBP et le dollar (1 500 LBP / USD). Au lieu d'investir cet argent dans la réparation des infrastructures ou dans des services gouvernementaux désespérément nécessaires, les politiciens libanais ont rempli leurs propres poches.

En utilisant des taux d'intérêt élevés, les banques ont gagné des dépôts étrangers et ont prêté des devises au gouvernement sous forme de bons du Trésor. Mais cet argent n'a jamais été utilisé pour aider le peuple libanais après la guerre civile destructrice. Un ami de la famille, l'homme d'affaires libanais Wadih Bassous, m'a dit: «À cause de la corruption, la plupart de cet argent est allé dans les poches des escrocs.» Il a poursuivi: «C'est un cycle très malsain: vous rapportez de l'argent (mais) au lieu d'être dépensé pour de bonnes choses, il a été volé. Cela fait croître la dette comme une bulle et il faut payer des intérêts élevés sur cette dette, ce qui aggrave les déficits et les sorties du budget. »

Qui plus est, les taux d’intérêt sont devenus trop chers pour le secteur privé, «l’asphyxiant aux dépens du secteur public», me dit Bassous. «Ainsi, alors que les banques réalisaient d'énormes profits sur le papier, l'économie réelle était en difficulté depuis toujours.»

Selon un rapport de Think Triangle, l'économie libanaise est devenue dépendante «d'injections régulières de dollars américains pour créer un vernis de stabilité financière», mettant effectivement le système financier et le gouvernement dans le mode du régime de Ponzi. Plus précisément, la banque centrale a offert des taux d'intérêt élevés aux banques privées en échange d'une dette en dollars américains. Alors que la confiance au Liban a chuté, ces injections de devises américaines de la diaspora libanaise et d'autres investisseurs ont diminué, et la Banque du Liban ne pouvait plus «produire l'intérêt annuel estimé à 4 milliards de dollars qu'elle doit aux banques commerciales sur leurs 60 milliards de dollars de dépôts».

Pendant ce temps, l'État n'a pas pu supporter la dette croissante d'environ 86 milliards de dollars (à titre indicatif, le PIB du Liban est de 56,64 milliards de dollars). Le Liban était déjà connu pour sa fiscalité inefficace, ne collectant que 15% de son PIB par an, bien que la nation ait la capacité de collecter à 34%. Selon le rapport, «un rapide coup d’œil sur l’économie libanaise suffit pour montrer que l’État dépense beaucoup plus qu’il ne reçoit en recettes fiscales et autres.»

Le résultat a été désastreux. Depuis début 2020, les banques plafonnent les retraits de devises américaines. Dans une économie tributaire des importations, l'assèchement des devises étrangères frappe particulièrement durement les consommateurs. En décembre, mes proches ont déploré à plusieurs reprises des limites de retrait d'environ 300 dollars par mois. Comme me l’a dit un proche, les plafonds variaient en fonction de la banque et du solde détenu dans les comptes des particuliers.

De plus, les taux de change épuisent la richesse des citoyens libanais. Bassous a noté qu'il existe désormais trois taux de change différents entre le dollar américain et la LBP. Le taux de change officiel est de 1 500 LBP par USD. Selon ses estimations, le taux bancaire pour le retrait est de 3 000 LBP par USD et le taux du marché noir, le plus étroitement associé à l'offre et la demande réelles de USD et le plus couramment utilisé pour la tarification, est de 8 000 à 8 500 USD. Exprimant une grande déception, il a déclaré que c'est «la première fois dans l'histoire du Liban que nous avons plus d'un taux. C'est courant pour. . . Le Venezuela et d’autres pays qui manquent de liberté dans la circulation de leurs fonds (mais) c’est une nouveauté complète dans l’histoire du Liban. Nous étions fiers d’avoir l’un des systèmes bancaires les plus libéraux et les plus efficaces, et maintenant cela prend fin brutalement. »

Ces différents taux signifient que l'USD de la banque vous rapportera moins dans un magasin qui utilise un taux de change différent. «S'ils vous donnaient des billets de banque en USD, vous pourriez aller au marché noir et en obtenir 8 000 (LBP), mais vous ne pouvez pas les obtenir en billets de banque, vous les obtenez au taux bancaire, environ la moitié du taux du marché noir.» Un cousin a noté que les banques acceptent également une réduction: «Quiconque a des dollars en banque, la banque vous les donne au taux de 3 900 LBP, alors ils prennent une partie de l'argent que vous avez en banque. "

L'une des plus grandes ironies est que le secteur financier libanais – à la fois les banques privées et la banque centrale – était sous le contrôle de cabinets, tels que PwC et Deloitte, qui étaient parfaitement conscients des pratiques libanaises non durables. Par exemple, EY et Deloitte a signé un état financier de la banque centrale de 2018 qui a gonflé les actifs de 6 milliards de dollars. Le gouverneur de la banque centrale, Riad Salameh, a attribué cette somme au «solde du passif du seigneuriage aux intérêts différés et autres frais financiers». Cependant, les banques enregistrent souvent le seigneuriage comme un revenu plutôt que comme un actif.

Le système financier s'étant effectivement effondré, ce sont les Libanais qui souffrent le plus de la crise. La pauvreté atteint près de 50 pour cent et le chômage autour de 35 pour cent. Le mode de vie libanais actuel est régi par l'incertitude. Les produits de première nécessité sont rares, les prix sont élevés et fluctuent constamment, et les services gouvernementaux se sont essentiellement arrêtés. De nombreux citoyens sont obligés de débourser d'énormes sommes pour acheter des produits essentiels et pourtant, comme me l'a dit un cousin, «sont payés le même salaire, voire la moitié».

Dalila m'a dit qu'elle avait payé environ 12 USD pour du fromage à la crème cette semaine, alors qu'elle avait l'habitude de ne payer que 2 USD. «Chaque jour est différent» en fonction des fluctuations des taux de change. Pour sa famille de trois personnes, Dalila dépense en moyenne l'équivalent de 256 USD au taux d'escompte ou de 125 USD au taux du marché noir pour une semaine d'épicerie de base, à l'exclusion de la viande et du poulet. Avec ces articles maintenant évalués comme des produits de luxe, les acheter ajoute «beaucoup plus» à sa facture d'épicerie.

La flambée des prix des produits importés tels que la viande a fait des restaurants une autre victime majeure de cette crise. Un cousin m'a dit que la plupart des restaurants ont tout simplement cessé de proposer de la viande sur leurs menus. Les détaillants souffrent également, dit-elle: "Cela n'a plus de sens pour eux de vendre."

La rareté des fournitures médicales est devenue une préoccupation urgente pour les patients libanais. Un membre de la famille m'a dit qu'elle avait payé l'équivalent de 30 000 USD pour une procédure de changement de pile de son défibrillateur. «Bientôt, il n’y aura plus de médicaments, alors je fais le plein», dit-elle. Son amie, qui dépend d'une aide respiratoire mécanique, a été confrontée à un problème similaire: en une semaine seulement, le coût de la solution nécessaire pour sa machine est passé de 6 000 LBP à 60 000 LBP. Compte tenu des fluctuations en cours, il est impossible de dire les prix en USD auxquels les Libanais ayant besoin de soins médicaux devront faire face alors que la crise se poursuit.

Pour l'un de mes proches, la situation au Liban est une double tragédie. Vénézuélo-libanaise, elle est revenue définitivement au Liban après des décennies au Venezuela, fuyant l’hyperinflation de ce pays pour profiter de la stabilité des approvisionnements alimentaires du Liban et de l’abondance des soins de santé. Maintenant, elle se retrouve aux prises avec les mêmes problèmes qu'elle a essayé de laisser derrière elle.

En tant que fille d'un immigrant vénézuélien au Liban, je peux attester que ma famille a perdu des actifs dans les deux pays après avoir transféré des entreprises du Venezuela au Liban. La sécurité est également devenue une préoccupation. Au début des années 2000, j'ai moi-même dû mettre fin à mes voyages réguliers pour rendre visite à ma famille au Venezuela; maintenant je dois faire de même avec les visites au Liban.

La légende espagnole dans les images souligne les difficultés communes des Vénézuéliens et des Libanais.

Les pénuries de carburant et d'électricité fournie par le gouvernement posent un autre problème. Coupures d'électricité laissent certains avec aussi peu que deux heures d'électricité par jour. La disponibilité sporadique de l'électricité affecte tout le monde, y compris les entreprises et les hôpitaux. «Les entreprises et les familles doivent compter entièrement sur les générateurs», m'a dit un cousin. Pour ajouter aux malheurs du pays, le diesel qui alimente ces générateurs se raréfie de jour en jour: «Le gouvernement vend le diesel à la Syrie. Ils en tirent profit. » Le diesel qui reste entre les mains des particuliers est rationné et vendu à des prix exorbitants.

Pendant les mois chauds de l'été, Dalila et des citoyens comme elle dorment sur leurs terrasses à cause du manque de climatisation. «Mon bébé pleurait beaucoup» à cause de la chaleur, m'a-t-elle dit.

Chez la jeunesse libanaise, l’incertitude économique est palpable. Un étudiant d'université libanais m'a dit que «l'étudiant a une chose en tête: partir quand il en a l'occasion». Le Liban n'offre aucune perspective d'emploi pour le moment. «J'aimerais vraiment rester, travailler et vieillir ici. Mais pour le moment, il vaut mieux que je parte vivre à l’étranger pendant un certain temps », a-t-il déclaré.

Avec l'incertitude constante et le manque de soutien du gouvernement, de nombreux Libanais cherchent des moyens de faire face par eux-mêmes. Certains ont eu recours au troc, en utilisant un Groupe Facebook pour afficher des articles allant du lait et du blé aux livres et à l'électronique. En deux mois, ce groupe a rassemblé plus de 19 000 abonnés. Dans le post ci-dessous, un membre cherche à échanger une télévision contre de l'huile d'olive (généralement abondante et abordable dans la région), de l'huile de coco et des médicaments. Le contraste entre la modernité des réseaux sociaux et la pauvreté croissante du pays est particulièrement frappant pour un pays autrefois connu sous le nom de Paris du Moyen-Orient.

Des organisations caritatives privées sont intervenues pour soutenir le peuple libanais. Selon l’un de mes proches, de nombreux monastères libanais servent des repas à ceux qui en ont besoin et des groupes confessionnels comme Caritas Internationalis fournissent une aide humanitaire.

Cependant, le principal mécanisme d'adaptation des Libanais est de s'exprimer. Dirigé par un gouvernement sectaire, le peuple libanais s'est uni à travers les lignes ethniques et religieuses d'appeler à une réforme gouvernementale et économique. Depuis octobre, le pays a connu des manifestations massives appelant au changement.

Comme l'écrit Mounzer, le système confessionnel du gouvernement libanais «garantit que la réponse aux besoins des citoyens passe au second plan – et chaque chef et ses acolytes se font remplir les poches». Briser ce système politico-religieux est essentiel pour lutter contre la corruption économique qui a détruit le pays. Mettre fin à la relation symbiotique corrompue entre le gouvernement et la banque centrale sera le premier pas vers la réforme.

Alors que le peuple libanais fait face à une tâche gigantesque, il y a encore de l'espoir pour la petite nation. Le Liban a connu de nombreux changements paralysants ces derniers mois, mais conserve son unité et son nationalisme. Dans une région généralement connue pour son sectarisme diviseur, le Liban est une exception importante. Les voix unies des chrétiens, des sunnites, des chiites et des druses renforcent l'esprit résilient du peuple libanais.

Carine Hajjar est stagiaire éditorial à Revue nationale et un étudiant à l'Université de Harvard qui étudie le gouvernement, la science des données et l'économie.

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