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Critique de livre: «Chine: la bulle qui ne saute jamais» explore la fondation fragile de l'économie de Pékin

Le président chinois Xi Jinping arrive pour prendre la parole au congrès du Parti communiste à Pékin en 2017. (China Daily / via Reuters)

Un examen de Tom Orlik Chine: la bulle qui n'éclate jamais




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estern Les observateurs chinois aiment plaisanter en disant qu'il y a plus de marxistes à la faculté de Harvard qu'au sein du comité central du Parti communiste chinois (PCC). Après la «réforme et ouverture» de Deng Xiaoping dans les années 1980, le PCC a progressivement mis de côté les théories capiteuses de Marx et Engels en faveur de politiques pratiques axées sur la croissance.

Le départ du communisme a inauguré un miracle économique: des décennies de croissance du PIB dépassant 10% par an, tirées par les exportations à bas prix et soutenues par les investissements publics dans l'industrie et les infrastructures. Adoptant le modèle mis au point par le Japon puis emprunté par les soi-disant tigres asiatiques, la Chine a multiplié par 50 son PIB par habitant entre 1979 et 2019.

Mais la route vers la prospérité est glissante. À la fin des années 80, une frénésie de crédit induite par la libéralisation du secteur bancaire a entraîné des taux d'inflation de plus de 25%. Les autorités chinoises ont réagi en réimposant le contrôle des prix et des quotas de crédit, poussant l'économie en récession. Les manifestations de la place Tiananmen en 1989 ont montré les dangers d'un mécontentement politique et d'une instabilité économique concomitants. Pour les extrémistes du Parti qui ont pris les rênes de Deng au début des années 90, Tiananmen était la preuve que Mao ne pouvait pas être entièrement dispensé: la libéralisation économique devait être associée à la répression politique.

La Chine figure désormais parmi les grandes puissances mondiales mais reste sur une position précaire: une économie déséquilibrée, un vaste système de censure et de surveillance, et un paysage géopolitique antagoniste. Pour les Occidentaux, cette double nature peut être déroutante. Tom Orlik, économiste en chef de Bloomberg Economics, l'appelle Sinophrenia: "la croyance simultanée que la Chine est sur le point de s'effondrer et de conquérir le monde". C’est ce paradoxe qui sous-tend le nouveau livre d’Orlik, Chine: la bulle qui n'éclate jamais, qui creuse les fondements fragiles de l'économie chinoise, trouvant autant de sources de force que d'inquiétudes.

Le défi le plus flagrant: l'endettement croissant aux niveaux national, local, des entreprises et des ménages. Alors que la dette nationale de la Chine représente environ 40% du PIB, le Parti détient en fin de compte le sac non seulement pour la dette souveraine, mais aussi pour les responsabilités tentaculaires des cadres locaux du parti, des entreprises publiques (SOE) et des institutions financières. Un ratio de la dette totale au PIB de 260% – aussi élevé qu'aux États-Unis – reflète plus précisément la situation budgétaire de Pékin. Les créances douteuses abondent – certaines expliquées, d'autres cachées du bilan.

Et la dette ne fait plus ce qu’avant. Les investissements publics qui ont alimenté la croissance de la Chine produisent désormais des rendements régulièrement inférieurs: dans la décennie précédant la crise financière de 2008, chaque 100 yuans de nouveaux prêts ajouterait 90 yuans au PIB. Maintenant, le chiffre est inférieur à 30 yuans. Les chefs de parti jettent des prêts à faible coût dans des usines inefficaces ou des développements immobiliers de vanité – tout pour créer un semblant de croissance. Dans un passage amusant, Orlik cite le directeur d'une centrale électrique provinciale disant: "Nous sommes la propriété de l'État, donc peu importe si nous gagnons de l'argent." En effet, les entreprises publiques rapportent un maigre 3,9% sur les actifs, contre près de 10% pour les entreprises privées.

Parallèlement, un système de protection sociale inadéquat, exacerbé par les politiques d'ingénierie sociale de l'ère communiste (politique de l'enfant unique et hukou système de régulation des migrations internes), freine les dépenses de consommation malgré la hausse des revenus. Les petites familles chinoises dépensent peu pour les soins de santé et l'éducation – des articles coûteux dans les économies avancées – et, contrairement aux retraités occidentaux, elles doivent stocker une grande partie de leurs revenus pour leur retraite. Le taux d’épargne intérieure de près de 50% a jusqu’ici contrecarré la tentative de Pékin de faire passer l’économie des exportations et des investissements à la consommation.

Le plus grand État communiste du monde est donc confronté aux conditions d’une crise marxiste classique. Marx a estimé que les crises économiques étaient un sous-produit inévitable des «contradictions» entre le capital et le travail: l'accumulation de capital stimule la production, mais des salaires éternellement bas signifient que les dépenses de consommation accusent un retard de production. La surproduction et la sous-consommation simultanées réduisent régulièrement les bénéfices des entreprises et la croissance du PIB, provoquant finalement un effondrement. Il va sans dire que la théorie de Marx se révèle défectueuse dans les économies de marché, où les entreprises évitent les investissements non rentables. En fait, l'instabilité capitaliste résulte plus souvent d'une surconsommation (voir 2008). Ce n'est pas le cas en Chine, où les chefs de partis allouent des capitaux à la place des entreprises. Le président chinois Xi Jinping, qui s'est enrôlé dans la garde rouge de Mao à l'adolescence, a canalisé Marx en identifiant la principale contradiction de la vie chinoise comme étant "entre un développement déséquilibré et inadéquat et les besoins sans cesse croissants des gens pour une vie meilleure".

Cette contradiction se manifeste dans les urgences périodiques. Après la crise financière, un effondrement de la demande mondiale a stoppé les exportations. Pour l'économie chinoise tributaire du commerce, la crise à l'Ouest constituait une menace existentielle, faisant baisser le PIB de 6% au premier trimestre de 2009. Le gouvernement chinois a adopté un programme de relance de 4 000 milliards de yuans – éclipsant les factures de relance occidentales à 15% du PIB – dont la plupart sont allés aux infrastructures et aux investissements industriels. Le programme de dépenses a stimulé l’économie, mais au détriment de l’enracinement des déséquilibres économiques et de «l’ouverture d’une boîte de Pandore de risques financiers», comme le dit Orlik.

En 2015, la bourse de Shanghai s'est effondrée, effaçant 1,6 billion de dollars de richesse en quelques jours. Les options d'investissement étant limitées par un compte de capital fermé et des marchés de capitaux fortement réglementés, les épargnants chinois ont eu recours à la spéculation sur les actions, alimentant une bulle qui a vu la bourse de Shanghai plus que doubler en une seule année. Lorsque le régulateur chinois des valeurs mobilières a plafonné les prêts sur marge des courtiers en valeurs mobilières, le marché est tombé en chute libre. Les autorités ont mis fin à la négociation de plus d'un millier d'actions avant d'élaborer un plan de sauvetage. Grâce en grande partie au contrôle total de l'économie par le PCC, la crise des marchés boursiers, ainsi que des effondrements similaires sur les marchés monétaire et des changes chinois, se sont avérés gérables. Mais les interventions du Parti sur les marchés financiers ont reporté les réformes structurelles nécessaires.

Pour le Japon, que la Chine a supplanté en tant que grande puissance asiatique, une crise financière a entraîné un déclin spectaculaire. L'effondrement des marchés boursiers et immobiliers du Japon au début des années 90 a déclenché une récession qui a durablement entravé son économie, entraînant trois «décennies perdues» de croissance anémique. Pour la Chine, aucune crise ne s'est avérée sérieusement dommageable, mais la mémoire du Japon est grande.

Orlik donne trois grandes raisons de la résilience de la Chine. Premièrement, il a une marge de croissance importante pour le «rattrapage». Contrairement au Japon, qui stagne après avoir atteint le niveau de vie du monde occidental, la Chine reste un pays à revenu intermédiaire avec un PIB par habitant comparable à celui du Mexique. Les faiblesses économiques, telles que la faible consommation et un filet de sécurité sociale médiocre, représentent des «fruits bas» potentiels pour les décideurs chinois.

D'un autre côté, les réformes entraîneraient des douleurs à court terme auxquelles le PCC ne semble pas disposé à résister. Un retrait significatif de l'investissement et du crédit réduirait les taux de croissance élevés que les dirigeants du Parti considèrent comme la base de la stabilité sociale. Le fait que les producteurs d'acier chinois aient augmenté leur production pendant la pandémie de coronavirus, tout comme la demande a chuté, accentue la difficulté d'une restructuration à long terme.

Mais cela met également en évidence la deuxième raison d'Orlik pour la résilience de la Chine: l'État à parti unique. Un régime autoritaire permet aux dirigeants chinois de stabiliser l'économie avec une relative facilité, en stimulant l'investissement et le crédit dans les mauvais moments et en fermant les robinets de capitaux dans les bons moments. Une réglementation zélée a réussi à faire baisser le niveau de la dette et à réduire les «prêts parallèles» des institutions financières non bancaires. La politique industrielle de Pékin lui permet également de soutenir des prétendus champions nationaux, tels que le géant des télécommunications Huawei, avec des subventions et des mesures de protection qui leur donnent une longueur d'avance sur le marché mondial.

Et les décideurs de Pékin sont doués – la troisième raison de la résilience de Pékin. Le PCC a une vision claire à long terme pour faire remonter l'économie dans la chaîne de valeur et augmenter le niveau de vie intérieur. À la recherche du leadership mondial en matière d'innovation technologique, Pékin consacre près d'un demi-billion de dollars à la recherche et au développement chaque année. Grâce aux transferts de technologie de l'Occident, la Chine est à la pointe du développement technologique. Le gouvernement chinois a maintenant l'intention de développer sa propre «innovation indigène», comme indiqué dans le plan du Parti pour la suprématie technologique, Fabriqué en Chine 2025.

Pour toutes les forces de la Chine, une transition réussie vers une économie productive et tirée par la demande dépend de la volonté du monde de tolérer l’autoritarisme. À la suite de l’épidémie de coronavirus, les partenaires commerciaux de la Chine ont de plus en plus hésité à poursuivre leurs relations comme d’habitude. Les Japonais paient des entreprises pour quitter la Chine, et Washington est parvenu à un consensus tardif sur la nécessité d'affronter la Chine. Le transfert de technologie qui a longtemps alimenté la croissance chinoise sera plus difficile à réaliser à mesure que le monde se méfiera des pratiques commerciales de la Chine. Le géant des télécommunications Huawei a déjà été coupé de la technologie américaine et de nombreux alliés américains bloquent l'entrée de Huawei dans leur infrastructure nationale.

Orlik a raison de dire que Pékin peut surmonter ses faiblesses intérieures. Mais sa belligérance internationale croissante, tant économique que militaire, pourrait démêler les tentatives de rééquilibrer l'économie. La philosophie directrice du PCC depuis 1989 – selon laquelle la libéralisation économique nécessitait la consolidation du pouvoir du Parti – pourrait être sa perte.

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