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Défaite de Steve King: les républicains de l'Iowa soutiennent le principal défi des conservateurs

Le représentant Steve King tient un hôtel de ville à Grundy Center, Iowa, le 17 août 2019. (Brenna Norman / Reuters)

Un large éventail de dirigeants aux niveaux national et étatique ont uni leurs forces pour soutenir un principal challenger conservateur.

Bob Vander Plaats possède une marchandise de plus en plus rare dans la politique américaine: l'influence.

L'évangélique Iowan, qui dirige l'organisation des chefs de famille socialement conservateurs, a fait part des caucus 2012 de l'Iowa GOP à Rick Santorum avec une approbation tardive. Les évangéliques de l'Iowa étaient la raison pour laquelle Ted Cruz a contrarié Donald Trump dans les caucus de 2016. Et en 2020, ils sont une raison essentielle pour laquelle le membre du Congrès du GOP, Steve King, fait ses valises après avoir subi une perte primaire de dix points pour le sénateur de l'État Randy Feenstra la semaine dernière.

Lorsque David Kochel, un vétéran de l'Iowa GOP, avait aidé à collecter quelque 350 000 $ pour un super PAC opposant King, il savait que Vander Plaats était juste la personne à appeler.

"Quoi que vous pensiez de Steve King, il est clair qu'il n'est plus efficace", a déclaré Vander Plaats dans la publicité télévisée du super PAC. "Heureusement, l'Iowa a un meilleur choix: Randy Feenstra est un républicain pro-vie, pro-famille qui livre."

Vander Plaats partage rapidement le crédit avec de nombreux républicains aux niveaux national et fédéral pour l'éviction du roi. L'ancien gouverneur Terry Branstad (qui avait une fois battu Vander Plaats dans une primaire gubernatoriale) a coupé un chèque pour Feenstra. Le gouverneur Kim Reynolds et les sénateurs américains Chuck Grassley et Joni Ernst ont refusé d'appuyer King. "Leur silence était assourdissant", raconte Vander Plaats Revue nationale. Un responsable du Comité national sur le droit à la vie, qui a approuvé Feenstra, ne se souvenait pas de la dernière fois où l’organisation s’opposait à un titulaire du GOP avec un bilan de vote généralement solide.

À l'origine des problèmes de King, il y avait un nombre croissant de remarques bizarres et sectaires.

"Il a changé au fil des ans", explique Kochel, un modéré qui a fait un don à la campagne de King en 2012. Kochel dit que le premier vrai drapeau rouge qu'il a remarqué était en 2013 lorsque King a déclaré que pour chaque major de lycée qui était venu en Amérique illégalement comme un mineur "il y en a 100 autres qui pèsent 130 livres et ils ont des veaux de la taille de cantaloups parce qu'ils transportent 75 livres de marijuana à travers le désert."

Certains républicains ont grincé des dents, mais King est resté en règle dans le parti. Il a été, avec Vander Plaats, coprésident national de la campagne présidentielle de Ted Cruz en 2016.

Ce n'est qu'en 2018 que les républicains ont commencé à se détourner de King. En octobre de la même année, le membre du Congrès de l'Iowa a approuvé un candidat à la mairie nationaliste blanc au Canada. Le même mois, Adam Rubenstein a rapporté à La norme hebdomadaire que King a qualifié les immigrants de «saleté» lors d'un événement de campagne. King a accusé Rubenstein (mon collègue de l'époque) d'avoir inventé la citation, mais une cassette audio a confirmé que King avait dit les mots exacts qui avaient été rapportés. Quelques semaines plus tard, King ne remporta que de peu la réélection dans son district solidement républicain.

La quasi-perte de King est ce qui a influencé l'influent Vander Plaats à envisager de soutenir un challenger principal du GOP. «Je pense que le point de basculement pour moi, qui a vraiment attiré mon attention, a été lorsque (candidat démocrate au Congrès) J.D.Scholten en 2018 est parvenu à trois points de l'avoir vaincu», explique Vander Plaats. "C'est un quartier qui devrait être une victoire à deux chiffres à chaque fois pour un républicain." Vander Plaats dit que vers Noël 2018, c'est lorsque le sénateur de l'État Randy Feenstra lui a parlé de la possibilité de défier King.

Le roi républicain sortant était déjà sur de la glace mince quand il a déclaré dans une interview en 2019 avec le New York Times: «Nationaliste blanc, suprémaciste blanc, civilisation occidentale – comment cette langue est-elle devenue offensante? Pourquoi ai-je assisté à des cours qui m'enseignaient les mérites de notre histoire et de notre civilisation? » La Chambre a adopté une résolution condamnant ces propos, et les dirigeants du Congrès du GOP ont retiré le roi de ses attributions de comité.

La perte des affectations au comité a permis à Feenstra de faire appel aux républicains préoccupés par la perte d’influence de King. «Feenstra était vraiment intelligent avec son message», explique Kochel. "La marge était beaucoup plus grande que ce à quoi je m'attendais."

Les républicains de l'Iowa ont trouvé le bon candidat au bon moment à Feenstra. Il a grimpé le score avec d'énormes marges dans le quartier résolument conservateur qu'il représente au Sénat. Un autre facteur qui a stimulé Feenstra a été la décision du secrétaire d’État de l’Iowa d’envoyer des demandes de vote par correspondance aux républicains et démocrates enregistrés pour leurs primaires respectives en raison de la pandémie de coronavirus. L'élection majoritairement postale a entraîné une forte augmentation de la participation républicaine qui a aidé Feenstra à remporter la victoire.

"C'était une tempête parfaite", a déclaré Vander Plaats à propos des forces qui se sont réunies pour offrir une victoire de 46 à 36% à Feenstra contre King la semaine dernière. «Soixante-quatre pour cent des électeurs républicains du 4e district ont consciemment pris la décision de voter contre un membre du Congrès sortant de neuf mandats, ce qui est sans précédent.»

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