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Des millions de personnes ont besoin d'aide pour refroidir leurs factures alors que les arrêts se profilent

Nous savons que les vagues de chaleur – en particulier en milieu urbain – sont catastrophiques. En 1995, une vague de chaleur en juillet à Chicago a tué plus de 700 personnes. La plupart des victimes étaient des personnes âgées dépourvues de climatisation et craignaient d'ouvrir leurs fenêtres pour des raisons de sécurité.

Cet été, les risques d'une catastrophe similaire sont élevés en raison d'une confluence d'événements: chaleur estivale extrême causée par le réchauffement climatique, un ralentissement économique dû à la pandémie empêchant les familles de payer leurs factures d'électricité pour refroidir leurs maisons, et l'obligation de rester à l'intérieur de ces maisons en raison de la pandémie qui les rend incapables de s'éloigner de la chaleur si elles ne disposent pas de la climatisation.

Pourquoi les ménages à faible revenu sont-ils les plus touchés par la hausse des températures? Parce que la climatisation à domicile est d'un coût prohibitif pour de nombreux Américains, et les centres de refroidissement communautaires posent un danger COVID-19 cette année, en particulier pour les personnes âgées ou immunodéprimées.

Pire encore, le changement climatique rend le pays plus chaud en ce moment – à travers le pays, nous sommes confrontés à des mois d'été chauds record. Renee Salas, professeur adjoint de médecine d'urgence à Harvard, prévient: «Beaucoup de ceux qui sont le plus à risque (à cause de la chaleur) sont… ceux-là mêmes qui sont plus à risque d'infections et de mourir de la covid-19. La chaleur entraîne un coup de chaleur, rend les personnes souffrant de (problèmes de santé) plus malades… Cela crée un trifecta mortel qui est la recette du désastre.

Les travailleurs de plein air, les personnes âgées et les femmes enceintes sont quelques-unes des populations les plus à risque de complications de santé liées à la chaleur. Un examen récent des études a révélé que l'exposition à la chaleur extrême et à la pollution de l'air pendant la grossesse avait des effets néfastes sur la santé des naissances. Un rapport a révélé que pour chaque augmentation de température de 10 degrés, les accouchements prématurés augmentaient en moyenne de 8,6%, les minorités se portant moins bien que les blancs.

Il faut faire quelque chose pour aider les gens à payer leurs factures d'électricité pour refroidir leur maison. Le service public qui dessert la région de Columbus, dans l'Ohio, affirme avoir 54 000 clients avec des factures d'électricité en retard. Ce n'est que l'un des plus de 3 300 services publics d'électricité du pays. Imaginez combien de personnes ne peuvent pas payer leurs factures à New York, en Californie ou au Texas – et dans le reste des États-Unis. La question est la suivante: le président et le Congrès feront-ils quelque chose à ce sujet lors de la prochaine série de mesures législatives de secours en cas de pandémie?

Malheureusement, le Congrès sous-finance considérablement le programme d'aide à l'énergie domestique pour les faibles revenus. Connu sous le nom de LIHEAP, il s'agit d'un programme vieux de plusieurs décennies qui aide les personnes qui n'ont pas les moyens de payer leurs factures de gaz, d'électricité et de mazout.

Les 50 États ainsi que Washington, D.C., fournissent une assistance LIHEAP. Cependant, aujourd'hui, le programme n'est financé que suffisamment pour couvrir une partie de la facture énergétique d'un ménage éligible sur six. Et cette année, 8,5 millions de familles supplémentaires ont besoin d'aide parce qu'elles ont perdu leur emploi à la suite du COVID-19, portant le nombre total d'éligibles à près de 44 millions de ménages.

Quelle est la solution?

Le Congrès a fourni 900 millions de dollars supplémentaires pour l'assistance énergétique dans le cadre de la loi CARES sur l'aide, le soulagement et la sécurité économique du coronavirus, adoptée en mars. Ce financement est terriblement insuffisant. En réponse, mon organisation, qui représente les priorités des dirigeants qui dirigent LIHEAP dans les 50 États et à Washington, DC, a demandé 4,3 milliards de dollars supplémentaires pour faire face à toute l'étendue de la crise. Les fonds seraient utilisés pour aider 11,2 millions de ménages supplémentaires et fournir les fonds nécessaires à l'achat et à l'exploitation d'un million de climatiseurs pour les personnes âgées à faible revenu et celles souffrant de problèmes de santé sous-jacents.

En raison de la pandémie, heureusement, des moratoires sur les coupures d'électricité et de gaz ont été mis en place au printemps et ont permis aux familles de rester connectées même si elles ne pouvaient pas payer leurs factures. Mais ces moratoires expirent.

En fait, sur les 32 États qui ont émis des moratoires de fermeture, neuf ont déjà expiré. Des moratoires supplémentaires devraient expirer dans sept autres États d'ici le 30 août. Mais de nombreux travailleurs dont les emplois ont été touchés par la pandémie COVID-19 sont toujours au chômage. Et maintenant, ils doivent trouver de l'argent pour payer non seulement leur dernière facture d'électricité, mais aussi toutes leurs factures d'électricité depuis la mise en place des moratoires.

Le Congrès doit agir maintenant et fournir 4,3 milliards de dollars supplémentaires pour LIHEAP. L'accès à une énergie abordable n'est pas un luxe mais doit être considéré comme un droit fondamental. Nous pouvons éviter des souffrances inutiles cet été en aidant nos ménages les plus vulnérables à payer leurs factures d'électricité. C’est aussi simple que cela et c’est la bonne chose à faire.

Mark Wolfe est économiste de l'énergie et directeur exécutif de la National Energy Assistance Directors Association. Contactez-le à mwolfe@neada.org.

Cass Lovejoy est directeur des politiques à la National Energy Assistance Directors Association.

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