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Élection de 2020: Trump suivra-t-il le livre de lois de Nixon sur la loi et l'ordre de 1968?

Le président Donald Trump prononce une déclaration au Rose Garden de la Maison Blanche sur les manifestations en cours à la suite du décès de George Floyd, le 1er juin 2020. (Tom Brenner / Reuters)

La plupart des Américains pensent que les services de police doivent être réformés et améliorés, pas abolis.




ARTICLE MEMBRE NRPLUS

O
n la campagne électorale de 1968, une note audacieuse d'un jeune assistant, «L'Amérique centrale et la nouvelle majorité républicaine», a commencé à circuler parmi les stratèges de Nixon. Il a plaidé pour une nouvelle stratégie pour combattre les démocrates sur leur propre terrain, pour transformer les causes démocratiques en menaces existentielles, pour présenter leur vision du progrès comme une promesse d'effondrement. Nixon lui-même n'était pas naturellement enclin à transformer la politique en conflit de visions, mais il a vu comment Reagan a tiré parti de l'approche et a décidé de la voler. Cela a fonctionné, non seulement contre Reagan à la primaire mais, plus important encore, contre son adversaire démocrate, Hubert Humphrey.

La stratégie a atteint une sorte de perfection formelle dans une publicité célèbre dans laquelle la campagne Nixon affichait une collection hétéroclite de manifestants criant, des bâtiments en feu et des visages ensanglantés. La musique venait tout droit d'un film d'horreur, avec des groupes d'accords dissonants joués à intervalles irréguliers sur une caisse claire. Et puis Nixon: "Je vous promets, nous aurons de l'ordre aux États-Unis."

Aujourd'hui, alors que les mêmes images et les mêmes pressentiments remplissent l'actualité quotidienne, beaucoup se sont demandé si nous étions de retour en 1968, avec Trump complotant pour utiliser les protestations nationales pour retourner les élections en sa faveur. Fidèle à sa forme, le président ressemble de plus en plus à Nixon, remplissant d'infinis tweets du slogan politique capitalisé: «LOI ET ORDRE».

Il y a bien sûr une différence. L'historien Kevin Kruse a déclaré la semaine dernière que le message ne fonctionnait pour Nixon que parce qu'il était l'outsider contre le vice-président en exercice. Au début, cela semble plausible. Comment un président en exercice pourrait-il se plaindre du chaos qui règne dans le pays et comment convaincre ses concitoyens que la personne qui a présidé aux violences et à l'anarchie est la meilleure candidate pour y mettre fin?

En lisant les documents de l'époque, cependant, vous vous rendez compte que les choses n'étaient pas aussi simples. L'Américain moyen regardant la Convention démocrate de Chicago à la télévision n'essayait pas de blâmer les troubles sociaux. Lyndon Johnson était-il trop faible? Peu de gens pensaient cela. Ce qui a retenu l’attention du pays, c’est la question – très différente – de savoir quel candidat est le mieux placé pour faire face aux sources de troubles. Et ce que la convention de Chicago a montré, c'est que le Parti démocrate portait ces sources en lui. Alors que la police chargeait contre les manifestants, beaucoup dans la salle ont dénoncé les «tactiques de la Gestapo» du maire Richard Daley.

Trump pourrait ne pas trouver trop difficile de faire un argument similaire. Si le puissant mouvement social qui se développe en Amérique aujourd'hui continue de se développer dans une direction plus radicale, Trump pourra demander au public américain en qui il a confiance de contenir ses excès.

Une version mise à jour de l'annonce de campagne de Nixon pourrait ressembler à ceci: une image du slogan «Defund the Police» peinte dans les rues de Washington, suivie d'une décision du conseil municipal de Minneapolis de faire exactement cela; des extraits du pillage à Manhattan il y a une semaine; les manifestations en Caroline du Nord, où des files de personnes se lavent les pieds des organisateurs et demandent pardon; et ainsi de suite. Le message principal a déjà été répété par les stratèges de Trump. Pas un engagement nixonien orné, mais quelque chose de beaucoup plus franc: Jobs Not Mobs.

En plus de cela, Trump a eu l'extraordinaire chance que les manifestations lui dispensent de sa propre – très grave – responsabilité dans la progression rapide de l'épidémie de COVID-19. Dans deux semaines, lorsque de nouveaux cas et de nouveaux décès prendront de l'ampleur, il pourra se présenter comme la voix de la raison et de la science contre le fanatisme de ses adversaires. Pour revenir à notre campagne publicitaire: les images des masses hurlant et chantant lors des manifestations peuvent être juxtaposées à des images des conséquences qui commencent à se faire sentir dans les hôpitaux de tout le pays. Trump n'a qu'à dire qu'il a défendu la réouverture du pays avec ordre, tandis que les démocrates voulaient l'ouvrir avec chaos. Ce sera la partie la plus purement nixonienne de son message.

Là où Trump pourrait bien échouer, c'est dans la seconde moitié de la stratégie de Nixon, au moins aussi importante pour sa victoire de 1968. Alors qu'il tentait de dépeindre son adversaire comme la voix de la déraison, Nixon a dû adoucir sa propre image. Inutile d'appeler l'autre côté fou si vous paraissez tout aussi fou vous-même. Il l'a fait en se déplaçant au centre sur le Vietnam et en apparaissant dans une comédie maladroite de gauche pour rire de lui-même dans le célèbre caméo «Sock it to me». Et, bien sûr, Nixon pourrait jouer un bon flic à la rhétorique ségrégationniste de George Wallace.

Cette semaine, Trump commencera à tester sa capacité à paraître plus normal. Il est loin d'être clair qu'il puisse le faire. Peut-être qu'il a perdu la faim de gagner que Nixon n'a jamais manqué. Il doit faire des appels à l'unité, passer la réforme de la police et même, comme certains l'ont suggéré, prononcer un discours majeur sur la race. Les attentes pour un tel discours seraient si faibles que Trump les dépasserait presque certainement et gagnerait quelques points du gambit.

Aussi difficile qu'il puisse trouver pour adoucir son image, Trump sera aidé par les protestations, tout comme Nixon a été aidé par ce que Norman Mailer a qualifié de «nihiliste des jeunes». Beaucoup des excès de Trump semblent déjà moins excentriques lorsqu'ils sont placés dans le contexte de notre époque décomposée. Beaucoup à gauche plaident littéralement pour l'abolition des services de police partout. D'autres peuvent simplement vouloir réduire leurs budgets, mais cela semblera tout aussi intempérant pour de nombreux Américains inquiets du chômage et de la criminalité. À une époque où tout le pays pense que les services de police doivent être réformés et améliorés, il faut des budgets plus généreux, pas des coupes pour des raisons idéologiques.

Les médias continuent de présenter les manifestations comme un mouvement pacifique et réconfortant qui rassemble le pays, mais il y a de plus en plus de signes que les Américains ont des doutes. Des propositions telles que le financement de la police sont non seulement extrêmes mais semblent déconnectées de l'argument moral qui inspire les protestations. Le maire Bill de Blasio embrassant maintenant une version de la plate-forme – au cours du week-end, il s'est engagé à déplacer les ressources du service de police de New York vers les services sociaux et de jeunesse – l'establishment démocrate commence à paraître vulnérable. Ces tendances ne feront que croître dans les semaines à venir, mais les démocrates ne pourront pas retirer leur plein soutien à un mouvement qu'ils ont créé. Trump peut s'asseoir et regarder la logique de chaque mouvement social millénaire se dérouler. Pour la première fois depuis plusieurs mois, il semble avoir une stratégie.

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