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Émeutes, pillages et incendies criminels à la fin des années 1960

Les nombreuses villes américaines actuellement aux prises avec des troubles civils et des violences à la suite de la mort, le 25 mai, d'un homme noir, George Floyd, en garde à vue à Minneapolis, rappellent les émeutes dans deux autres villes du Midwest, Détroit et Chicago, à la fin Années 60.

Les années 1967 et 1968 ont été parmi les plus tumultueuses de l'histoire américaine.

Même avant les émeutes de 1968 qui ont suivi le massacre du leader des droits civiques Martin Luther King Jr. et pendant la Convention nationale démocratique de cette année-là, les tensions avaient monté. Une émeute a éclaté en juillet 1967 à Détroit après une descente de police dans une boîte de nuit illégale en dehors des heures d'ouverture.

La violence a éclaté à travers la ville, puis le gouverneur du Michigan George Romney – le père du sénateur Mitt Romney, R-Utah – a dû appeler la Garde nationale pour aider une force de police débordée.

Pour ceux qui connaissent la musique rock classique, l'émeute de Détroit a été immortalisée à l'époque dans une chanson controversée de Gordon Lightfoot, «Black Day in July».

Près de 50 personnes ont été tuées dans le chaos, plus de 1 000 ont été blessées et les dégâts matériels à travers la ville ont été immenses.

C’était la pire de plusieurs années d’émeutes et de troubles, comme l’a expliqué Barry Latzer, professeur émérite au John Jay College of Criminal Justice de New York, dans le Wall Street Journal.

«Les économistes William J. Collins et Robert A. Margo ont dénombré 752 émeutes extraordinaires entre 1964 et 1971», écrit Latzer. «Ces troubles ont entraîné 15 835 incendies criminels et causé 228 décès, 12 741 blessés et 69 099 arrestations. Selon une mesure objective de la gravité, 130 des 752 émeutes ont été considérées comme «majeures», 37 ont été qualifiées de «massives» dans leur caractère destructeur. »

Mais en 1968, les troubles ont atteint leur apogée.

Le 4 avril de la même année, King a été assassiné par James Earl Ray à l'extérieur d'un hôtel de Memphis, dans le Tennessee. L'assassinat a provoqué des émeutes dans les villes du pays.

Les émeutes qui ont eu lieu à Washington, D.C., ont été parmi les pires. Ils ont commencé dans la section nord-ouest de la ville, à l'intersection de 14e et les rues U, et ravagé ce qui avait été à l'époque un quartier principalement noir et prospère.

Les émeutes sont devenues si graves que le président Lyndon Johnson a appelé l'armée à intervenir. Plus de 10 000 soldats sont venus dans la ville. Selon WTOP, c'était la plus grande occupation d'une ville américaine depuis la guerre civile.

Il a fallu environ une semaine pour rétablir l'ordre dans la ville, mais à ce moment-là, beaucoup de dégâts avaient été causés. De grandes parties de la ville ont été incendiées, environ 8 000 personnes ont été arrêtées et 18 ont été tuées.

La dévastation causée par les émeutes dans le district de Columbia a été si grave que de grandes parties de la ville n'ont même pas commencé à se remettre avant la fin des années 1990 et le début des années 2000.

Les émeutes qui ont eu lieu à Chicago ont également été catastrophiques.

"Tout au long du week-end, la police des quartiers Lawndale et Austin du côté ouest et du quartier Woodlawn du côté sud s'est précipitée d'un appel d'urgence à l'autre alors que des foules d'hommes, de femmes et d'enfants se déplaçaient de magasin en magasin, cassant l'assiette – fenêtres en verre et prendre ce qu'ils ont trouvé », selon James Coates, écrivant pour The Chicago Tribune, ajoutant:

Les téléviseurs, les vêtements, la nourriture et les boissons alcoolisées ont été éloignés des entreprises à majorité blanche qui bordaient Madison Street et Homan et Kedzie Avenues. Des incendies ont échappé à tout contrôle dans le West Side.

Comme à Washington, D.C., la Garde nationale a été appelée pour réprimer la violence.

"Aucun bilan officiel n'a été donné pour la tragédie, bien que des comptes rendus publiés indiquent que neuf à 11 personnes sont décédées lors des émeutes", selon le Chicago Tribune:

Trois cent cinquante personnes ont été arrêtées pour pillage et 162 bâtiments ont été détruits par un incendie criminel. Les bulldozers ont déménagé pour nettoyer après les émeutiers, laissant derrière eux des terrains vacants qui sont restés vides trois décennies plus tard.

Même après le rétablissement de l'ordre, la ville a été confrontée à de nombreux problèmes, notamment des pénuries alimentaires. Des émeutes ont éclaté à nouveau à Chicago plus tard cette année-là lors de la Convention nationale démocrate. Des manifestants anti-guerre du Vietnam avec des étudiants pour une société démocratique et d'autres groupes – beaucoup d'entre eux brûlant des drapeaux américains et brandissant le drapeau du Viet Cong – se sont affrontés avec la police. Des centaines de personnes ont été blessées dans le chaos qui a suivi.

Dans les années 1960, tout comme aujourd'hui, une grande partie des émeutes étaient concentrées dans quelques endroits.

"Une bizarrerie apparente des troubles de la fin des années 60 et du début des années 70 est qu'ils n'ont pas réussi à se matérialiser dans de nombreuses villes", a écrit Latzer. «Une analyse de 673 municipalités de plus de 25 000 habitants a révélé que 75% d'entre elles n'ont connu aucune émeute. Même dans les villes ravagées par les émeutes, on estime que 85% ou plus de la population noire n'y a pas participé. »

Un des enseignements importants – quoique largement non signalés – des séquelles des émeutes des années 1960 est que la violence et la destruction ont fait reculer les générations de communautés vivant dans ces quartiers incendiés pendant des générations, car de nombreuses entreprises ne sont jamais revenues et les centres-villes se sont dégradés.

C’est quelque chose à garder à l’esprit. Si le pillage et l'incendie criminel actuels se poursuivent, combien de temps faudra-t-il aux villes pour récupérer cette fois-ci?

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