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Ils ont, eux aussi, tout donné: les morts de la guerre à la suite d'une maladie aux États-Unis

Le Memorial Day, nous prenons un seul jour de l'année pour nous souvenir des Américains (tant par la naissance que par l'adoption, volontaires et recrutés) qui sont morts pour notre pays pendant la guerre. La fête évoque des images emblématiques de bravoure et de mort dramatique au combat: Minutemen à Bunker Hill, les défenseurs hétéroclites de la Nouvelle-Orléans, bluecoats sur Little Round Top, Rough Riders chargeant sur San Juan Hill, doughboys dans la forêt d'Argonne, bombardiers torpilleurs de la marine à Midway, des GI pataugeant à terre en Normandie, des Marines sur le paysage enflammé d'Iwo Jima et dans les cols enneigés au-dessous de Chosin, des soldats assiégés à Khe Sanh, des échanges de tirs dans les montagnes près de Kandahar, des convois sur la route de Bagdad.

La mort en temps de guerre, cependant, a longtemps eu un autre visage, en particulier au premier siècle et demi du pays: la maladie. Rassemblant des hommes de communautés éloignées (souvent des fermes et des petites villes) et les rassemblant dans des quartiers étroits, épuisés par les marches et les combats et parfois mal habillés et nourris, la maladie sévissait. En effet, dans chaque guerre américaine avant 1941, plus de soldats sont morts de maladie que de bataille. L’armée de George Washington a été ravagée par la variole, qu’il a décrite comme plus dangereuse que «l’épée de l’ennemi»; l'armée continentale a perdu dix hommes à cause de la maladie pour chacun au combat. Deux tiers des morts de la guerre civile sont morts de maladie; dans la guerre hispano-américaine, ce nombre est passé à cinq sixièmes. La moitié des décès militaires au cours de la Première Guerre mondiale étaient dus à la maladie, principalement la grippe espagnole, et davantage sont morts de la contracter juste en s'inscrivant pour servir. La Seconde Guerre mondiale a connu des efforts héroïques pour lutter contre la tuberculose et le paludisme, mais même avec des pertes de combat atteignant les deux tiers des décès, il y avait encore 113 842 décès dus à des maladies ou à des blessures non liées à des combats (y compris les nombreux accidents d'entraînement de la guerre). Pour les guerres entre 1861 et 1918 en particulier, le nombre et l'éventail des causes sont sombres:

Pendant la guerre civile aux États-Unis, sur 304 369 soldats perdus par les armées de l'Union pour toutes causes, 186 216 sont morts de maladie. La dysenterie et la diarrhée ont représenté plus de 44 000 de ces décès; la fièvre typhoïde a tué près de 35 000 personnes et le paludisme a causé la mort d'environ 8 000 soldats.

Lorsque la guerre hispano-américaine a éclaté… (a) l'appel à des volontaires a rapidement formé quelque 125 000 hommes… 14 000 cas de fièvre typhoïde étaient apparus parmi eux. Une commission gouvernementale contre la typhoïde, dirigée par le Dr Walter Reed, a indiqué que «plus de 90% des régiments de volontaires ont développé une fièvre typhoïde dans les huit semaines suivant leur arrivée au camp». Fin juin, une force d'environ 17 000 hommes a débarqué à Cuba, mais (face) à des flambées de fièvre typhoïde, de dysenterie, de paludisme et enfin de fièvre jaune… (pendant la Première Guerre mondiale), (l'American Expeditionary Force) a perdu 50 510 hommes le résultat d'une action ennemie… la maladie a tué 50 714 hommes.

C'étaient, pour la plupart, des moyens misérables et pathétiques de mourir, pleins de vomissements, de diarrhée, de plaies, de fièvres, de frissons et de souffle coupé. Les morts n'ont remporté aucune décoration pour bravoure. Leurs pertes n'ont pas été commémorées dans les films, romans, statuts, poèmes ou peintures murales. Pourtant, eux aussi ont tout donné pour les guerres de leur pays. Dans une année où la plupart d'entre nous passons le Memorial Day dans une forme de mise en quarantaine, il est particulièrement approprié de se souvenir d'eux en tant que héros américains.

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