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Infections à coronavirus: la génétique explique qui peut combattre le coronavirus

Un chauffeur de taxi porte un masque facial au marché de Nima, alors que le Ghana lève le verrouillage partiel au milieu de la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19), à Accra, Ghana, le 20 avril 2020. Photo prise le 20 avril 2020. (REUTERS / Francis Kokoroko)

Une nouvelle étude de groupes de patients atteints de coronavirus dans l'État de New York, triée par race, a conclu que les Blancs étaient les moins infectés, avec le moins d'hospitalisations et de décès. Alors que les Hispaniques avaient le plus d'infections et le taux de diagnostic le plus bas, les Noirs étaient les plus susceptibles d'être hospitalisés ou tués par le coronavirus.

Quand tout sera dit et fait au sujet de la pandémie du SRAS-CoV-2, je soupçonne que nous apprendrons que la génétique des patients a joué un rôle important dans la réussite de leur corps à combattre le virus. Il y a tellement d'exemples surprenants de patients âgés qui parviennent à le combattre tandis que des patients beaucoup plus jeunes et apparemment en meilleure santé – y compris des médecins et des infirmières – succombent au virus.

La recherche en génétique humaine a dévoilé des disparités fascinantes et carrément bizarres dans la capacité de lutter contre les agents pathogènes.

En 2012, une étude de la capacité des cellules humaines à résister à la bactérie de l'anthrax a sélectionné des cellules de 234 individus provenant de quatre endroits – le Nigeria, Tokyo, Pékin et «les résidents de l'Utah d'ascendance du nord et de l'ouest de l'Europe». Trois des personnes d'ascendance européenne «ont montré une résistance extraordinaire à la létalité des toxines» – environ 30 000 fois plus résistante à l'anthrax que les cellules les moins résistantes de l'échantillon. La suppression des trois valeurs aberrantes a encore laissé aux scientifiques un large éventail de résistances, les cellules les plus résistantes étant environ 250 fois plus résistantes que les moins. L'étude a confirmé que ces donneurs d'échantillons étaient de la famille et que la résistance était un trait héréditaire. En bref, une lignée génétique non spécifiée du patrimoine européen est, sinon immunisée contre l'anthrax, beaucoup plus résistante que d'autres groupes.

Ensuite, il y a l'exemple du peuple Tharu, dans la région autour de la frontière indo-népalaise. Une région du Népal, appelée Terai, était infestée de moustiques et présentait des taux élevés d'infections paludéennes – mais les Tharu locaux n'étaient ni affectés ni très peu affectés; ils avaient effectivement une immunité génétique contre le paludisme – et la prévalence du paludisme offrait au Tharu une défense de facto contre les envahisseurs. (Le programme de lutte contre le paludisme lancé dans la région dans les années 1950 n'a pas bien fonctionné pour eux.)

En 2016, des chercheurs de l'Université de Montréal ont conclu que les Américains d'origine africaine ont une réponse immunitaire à l'infection plus forte que les Américains d'origine européenne. Ils mettent l'accent sur «plus fort» plutôt que «mieux» car un système immunitaire qui réagit plus fortement peut créer ses propres problèmes; si le système immunitaire de votre corps réagit trop et qu'il commence à attaquer les cellules saines, vous pourriez développer une maladie auto-immune comme la polyarthrite rhumatoïde ou le lupus ou la maladie de Crohn ou la sclérose en plaques. En fait, l'un des effets potentiels d'une infection à coronavirus est une «tempête de cytokines», où le système immunitaire se met en surcharge et commence à attaquer les cellules saines et à perturber d'autres opérations nécessaires du corps. Si les Afro-Américains sont déjà plus susceptibles d'avoir un système immunitaire fortement réactif, alors le coronavirus déclenche une tempête de cytokines. . . cela pourrait bien être un facteur du taux de mortalité plus élevé dans cette population.

Les inégalités systémiques dans la société contribuent-elles au taux de mortalité plus élevé chez les Hispaniques et les Noirs dans l'État de New York? Presque certainement. Si vous êtes pauvre et que vous ne voyez pas de médecin régulièrement, votre santé est extrêmement susceptible de souffrir – les problèmes ne sont pas reconnus, non diagnostiqués et non traités.

Mais nous nous promenons tous avec des gènes, hérités de nos parents, qui nous rendent plus résistants à certains agents pathogènes menaçants et plus vulnérables aux autres. Quand nous voyons des gens qui, selon nous, auraient pu survivre au coronavirus y succombent, et certaines personnes qui semblaient n'avoir aucune chance de se rétablir complètement. . . quelle proportion de la réponse peut être trouvée dans les gènes des patients?

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