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Le meurtre de George Floyd est l'affaire Dreyfus en Amérique

La frénésie médiatique qui a sévi à travers la France dans les années 1890 contient des parallèles troublants entre la guerre et la culture à notre époque.

Henry de Groux, «Zola fait face à la foule», huile sur toile, 1898. (domaine public)

La guerre culturelle est souvent ridiculisée comme une innovation américaine, mais comme pour tant de choses, les Français sont arrivés en premier. De 1897 à 1899, la France est déchirée par l'arrestation et le procès d'Alfred Dreyfus, officier d'état-major juif, accusé à tort d'espionnage pour les Allemands. Maintenant une note historique mineure, l'affaire Dreyfus était autrefois une controverse dévorante qui divisait un pays et captivait les politiciens, les journalistes et les intellectuels à travers l'Europe.

Les analogies historiques peuvent être grossières et imprécises, mais il existe des parallèles irrésistibles entre l'épreuve de Dreyfus et les éruptions qui ont suivi le meurtre de George Floyd par un policier de Minneapolis. Les États-Unis se trouvent dans la position de la France, une puissance en déclin qui a encore une immense influence culturelle. Notre guerre de la culture intérieure s'est mondialisée, inspirant des protestations aussi loin que Dublin, Berlin et Mexico, tout comme les observateurs étrangers étaient autrefois obsédés par le spectacle de la France en guerre contre elle-même.

Mais le parallèle le plus frappant est la profondeur et l'intensité des animosités culturelles des deux côtés, qui ne se battent pas pour des propositions politiques mais pour des visions politiques profondément différentes. Dans La tour fière, Barbara Tuchman écrit que Dreyfus, qui n'a jamais été une personnalité particulièrement notable au départ, est devenu une «abstraction» pour ses partisans et ses détracteurs. Elle résume ainsi les enjeux de l'Affaire:

Chaque camp s'est battu pour une idée, son idée de la France: l'une la France de la contre-révolution, l'autre la France de 1789, une pour sa dernière chance d'arrêter les tendances sociales progressistes et de restaurer les anciennes valeurs; l'autre pour purifier l'honneur de la République et le préserver des griffes de la réaction.

Il est difficile de penser à une comparaison plus appropriée avec le moment actuel. Le langage du conflit existentiel a été intégré à la droite américaine lors des élections de 2016. Un essai désormais tristement célèbre, «The Flight 93 Election», a comparé le vote pour Donald Trump à une tentative désespérée de reprendre un avion détourné des terroristes du 11 septembre. À gauche, le libéralisme progressif de l'administration Obama a cédé la place à quelque chose de plus radical, une critique approfondie des institutions et de l'histoire américaines qui suggère – et dit parfois carrément – que le changement révolutionnaire est la seule voie à suivre. Des soins de santé, où les plans de couverture universelle ont supplanté le modeste réformisme d'Obamacare, à la guerre d'indépendance américaine, qui a été repensé par Le New York Times en tant que lutte pour préserver l'esclavage, la tendance est indubitable.

Le meurtre de George Floyd a mis ce conflit existentiel en relief. À gauche, le slogan du jour est «Defund the Police», un appel à l'action qui aurait été rejeté aussi grincheux ou absurde il y a quelques années (en effet, une plainte commune avant la mort de Floyd était que les communautés minoritaires souffraient d’une combinaison toxique de brutalité intermittente sanctionnée par l’Etat et de sous-police). Mais abolir les services de police n'est pas une plate-forme, c'est une provocation. Il ne peut y avoir de paix entre la France de la contre-révolution et la France de 1789, tout comme il n’existe pas de conservateurs réconciliants qui vénèrent encore l’histoire et les institutions américaines et une gauche nouvellement ascendante qui remet en question leur légitimité même. Le libéralisme d’antan, qui a mis l’accent sur la fidélité aux idéaux du pays tout en insistant sur l’urgence de la réforme, semble dépassé et obsolète.

En 1897, l'affaire a été alimentée par la presse populaire, créant un environnement fiévreux qui anticipait notre propre obsession des médias sociaux. Les revendications et les demandes reconventionnelles des Dreyfusards et de leurs opposants ont été amplifiées jusqu'à ce que la légitimité institutionnelle de l'armée française, qui a aggravé sa condamnation injustifiée de Dreyfus en refusant d'admettre l'erreur, soit jugée.

"C'est la presse qui a créé l'Affaire et rendu la trêve impossible", écrit Tuchman. Des monarchistes réactionnaires aux anarchistes révolutionnaires, chaque faction politique marginale avait son propre mégaphone public. Ce journalistique gratuit pour tous a depuis été remplacé par les algorithmes inducteurs de folie de Twitter, Facebook et Instagram. Des clips vidéo scandaleux et des citations incendiaires, souvent édités ou arrachés à leur contexte, sont diffusés en ligne de la même manière que les Français ont autrefois diffusé des journaux et des éditoriaux.

Il y a un dernier parallèle entre l'affaire Dreyfus et notre moment actuel qui est particulièrement effrayant. «Donnez-moi le combat» était le cri de bataille d'un éminent Dreyfusard, un sentiment sûrement ressenti par de nombreux Américains fatigués de la quarantaine, qui ont été préparés à la confrontation par une combinaison toxique de médias sociaux, une prospérité inégalement répartie et un certain désenchantement pour les défunts sans effusion de sang. -le libéralisme d'époque. Un Français de La Belle Epoque, une autre époque caractérisée par des inégalités et des bouleversements idéologiques, aurait compris notre situation difficile.

Mais cette période glamour et inquiète a finalement pris fin sur les champs de bataille de Flandre. En 1914, l'armée française part en guerre dans son traditionnel pantalon rouge, convaincue que le Plan 17, une course folle dans les dents des fortifications allemandes d'Alsace-Lorraine, l'emportera. Le terrible massacre qui a suivi a été bien plus important que n'importe lequel des petits différends d'avant-guerre. Dreyfus était le signe avant-coureur d'une catastrophe imminente. Il est difficile d'échapper au sentiment que notre propre guerre culturelle n'est qu'un prélude à quelque chose de bien plus destructeur.

Will Collins est un professeur d'anglais qui vit et travaille à Eger, en Hongrie.

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