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Réforme de la police et formation sur les préjugés implicites: le test d'association implicite n'est pas fiable

Des policiers regardent les manifestants marcher contre la mort de George Floyd à New York, le 5 juin 2020. (Eduardo Munoz / Reuters)

Le test d'association implicite n'est pas fiable et a peu de valeur pour la formation.




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S
oon après la mort par balle de Michael Brown Jr., à Ferguson, dans le Missouri, en 2014, considéré comme raciste par beaucoup, le département américain de la Justice a parrainé une formation de deux jours sur les préjugés implicites pour la police de la région de Saint-Louis. L'objectif à court terme de la formation a été vendu comme étant d'aider les agents à prendre conscience de leurs préjugés raciaux inconscients. Cette formation réduirait vraisemblablement l'utilisation discriminatoire de la force et, en fin de compte, améliorerait la confiance du public dans la police.

Le gouvernement fédéral et les fondations privées ont depuis déboursé des millions de dollars pour former les services de police locaux. Et après l'assassinat de George Floyd à Minneapolis, les maires de Los Angeles, Milwaukee et Tampa ont signalé leur intention d'installer ou d'étendre la formation sur les préjugés implicites. Les États du Michigan et du Texas ont adopté des projets de loi l'exigeant.

Le Congrès a également tenté d'agir. Le projet de loi sur la réforme de la police, dévoilé par la Chambre des démocrates en juin, contenait un mandat pour la formation sur les préjugés implicites au niveau fédéral et conditionnait le financement fédéral à la mise en place d'une formation aux niveaux des États et local. Le projet de loi du Sénat républicain, cependant, ne comprenait aucune formation sur les préjugés implicites.

Pour l'instant, la réforme de la police est au point mort. Mais lorsque les législateurs y reviendront – comme ils le feront presque sûrement – la formation sur les préjugés implicites ne devrait pas avoir sa place dans la législation finale. La raison est simple: il n'y a aucune preuve que la formation sur les préjugés implicites fait une différence dans le comportement des policiers.

Il ne s’agit pas de remettre en question le concept de base. La plupart de nos préférences et préjugés se situent probablement en dehors de notre conscience, ou du moins sont très rapidement activés lorsque nous évaluons de nouvelles personnes et situations. C’est pourquoi la détection d’attitudes cachées, à l’aide d’une sonde appelée test d’association implicite (IAT), en paraît si convaincante: elle identifie soi-disant les préjugés d’une personne, quelle que soit la sincérité avec laquelle elle les désavoue.

En effet, l'IAT, développé par des psychologues en 1998, est devenu l'un des instruments psychologiques les plus connus à émerger depuis l'emblématique test des taches d'encre de Rorschach. Et comme pour le Rorschach, ses fondements scientifiques sont au mieux controversés et, aux yeux de nombreux chercheurs en psychologie, faibles.

L'IAT est un test intelligent du temps de réaction qui évalue la force avec laquelle une personne associe certains concepts. Les participants utilisent un ordinateur pour relier automatiquement les mots aux images; les temps de réponse sont mesurés en millièmes de seconde. Dans la version course de l'IAT (il existe également des versions pour le sexe, l'âge, le handicap, l'obésité, le suicide, etc.), plus un sujet associe rapidement une image d'un visage blanc avec un mot positif, tel que «bien» comme par opposition à «mauvais» – et, inversement, «noir» avec «bon» par opposition à «mauvais» – plus ces concepts résident dans l'esprit de la personne. Le temps qu'il faut pour faire l'appariement révèle la force des associations mentales inconscientes.

Ainsi, quelqu'un qui est plus rapide à lier le visage noir avec un mot négatif qu'elle ne l'est à lier le visage blanc à ce mot a une «préférence» pour les blancs et est donc considéré comme implicitement biaisé. Notamment, une majorité de candidats – dont environ la moitié des Noirs, selon certains témoignages – sont plus rapides à lier les visages blancs avec des descripteurs positifs.

Il y a cependant des inconvénients importants à la course IAT. Premièrement, les scores ont ce que les psychologues appellent «une faible fiabilité test-retest»: une personne pourrait obtenir un score de biais élevé un jour et un score faible le lendemain. On s'attendrait sûrement à ce que les préjugés submergés soient un trait relativement stable.

Deuxièmement, la signification d'un score IAT anti-biais noir est difficile à interpréter. Par exemple, une association plus rapide peut simplement refléter la conscience de stéréotypes culturels courants, la peur d’un répondant de paraître raciste, ou même de la sympathie à l’égard du sort injuste des personnes appartenant à des minorités.

La vitesse d'association peut également refléter le monde réel: les policiers, par exemple, qui travaillent dans un quartier à forte criminalité à prédominance afro-américaine peuvent développer une association automatique d'Afro-Américains avec le crime et les armes, reflétant simplement leur expérience des événements en cours. .

De plus, la race IAT est médiocre pour prédire un comportement discriminatoire, du moins en laboratoire. Par exemple, la mesure ne concerne pas beaucoup ou pas du tout une propension à partager de l'argent avec un participant noir, une volonté de diriger les coupes budgétaires vers des organisations étudiantes minoritaires, ou la mesure dans laquelle on est amical avec un expérimentateur noir.

L'année dernière, une importante synthèse mathématique de la littérature a examiné 492 études sur la race-IAT (dont 87 418 participants) et a constaté que les scores des tests mesurent faiblement la propension à discriminer – un résultat cohérent avec d'autres méta-analyses. «Il est difficile de trouver une construction psychologique qui soit si populaire, mais si mal comprise et qui manque de résultats théoriques et pratiques», ont conclu les psychologues Gregory Mitchell et Philip Tetlock dans un aperçu.

Un regard du monde réel sur Minneapolis offre une image décourageante. Dans les années qui ont suivi la mise en œuvre par la ville en 2014 de la formation sur les préjugés implicites, les forces de police (coups de pied, coups de poing, prises au cou et utilisation de Tasers) ont augmenté. Dans 60% de ces incidents, le sujet était noir. Il serait prématuré, bien entendu, de conclure que la formation sur les préjugés implicites a conduit à une augmentation de la force brutale. Plus probablement, il était inerte ou, au mieux, produisait de petits avantages qui étaient insuffisants pour surmonter la culture du service de police. (Nous ne pouvons pas confirmer que l'officier qui a tué M. Floyd a reçu une formation sur les préjugés implicites, mais il était membre de la force lorsqu'une telle formation était nécessaire.)

Si la psychologie est nécessaire pour éclairer la pratique policière, la formation sur les préjugés implicites n'est pas une stratégie prometteuse. Au lieu de cela, les réformateurs doivent capitaliser sur la vérité confirmée depuis longtemps selon laquelle la meilleure façon de changer les comportements est de changer les conséquences d'un tel comportement, et non d'essayer de changer les attitudes. En bref, il est difficile d'être un mauvais flic.

Bon nombre des propositions fédérales, étatiques et locales mises en avant à la suite de l'incident de George Floyd introduiraient plus de transparence, plus d'application des transgressions et donc plus de responsabilité.

Les initiatives ont inclus un registre national des inconduites policières, y compris les plaintes, les dossiers disciplinaires et les dossiers de licenciement, ce qui rend plus difficile pour un mauvais flic d'être embauché par un autre service de police. La modification de l’immunité qualifiée pourrait permettre que le règlement des poursuites en cas de mort injustifiée provienne des fonds de pension de la police et non des poches des contribuables.

Dans ce sens, beaucoup ont appelé à réformer les contrats entre la police et les syndicats afin de réduire les obstacles au licenciement d'agents ayant des antécédents documentés de mauvais comportement. L'officier qui a tué M. Floyd, par exemple, a été nommé dans au moins 17 plaintes, et des mesures n'auraient été prises qu'une seule fois (une réprimande et peut-être une suspension), après un incident en 2007.

Les ateliers avec leurs experts importés attirent naturellement les institutions en difficulté. Mais dans le cas d'inconduite policière à caractère raciste, la formation sur les préjugés implicites basée sur l'IAT n'a pas démontré de succès.

Ce n’est pas une surprise. Le test – et la formation qu'il inspire – est problématique d'au moins trois manières: ses résultats sont instables; le même score pourrait indiquer un sentiment sinistre, neutre ou même bénin; et ce n'est pas un indicateur utile de la commission de préjudices racistes.

Sally Satel est chercheuse résidente à l'American Enterprise Institute et professeure invitée de psychiatrie au Columbia Université Vagelos College of Physicians and Surgeons. Scott O. Lilienfeld est le professeur de psychologie Samuel Candler Dobbs à l'Université Emory.

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