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Souvenir du grand discours de Frederick Douglass du 4 juillet dans son contexte

Chaque jour de l'indépendance, mon fil d'actualité sur les réseaux sociaux se divise en deux: la moitié commémore la déclaration d'indépendance de notre nation vis-à-vis de la Grande-Bretagne, tandis que l'autre déplore l'hypocrisie qu'une nation fondée sur l'idée de liberté aurait simultanément toléré l'esclavage.

Au cours des dernières années, j'ai été ravi que les deux parties semblent citer librement mon Américain préféré, le grand Frederick Douglass.

À première vue, son célèbre discours, «Qu'est-ce que l'esclave est le 4 juillet» apparaît comme un peu déprimant:

Quel est, pour l'esclave américain, votre 4 juillet? Je réponds: une journée qui lui révèle, plus que tous les autres jours de l'année, l'injustice et la cruauté flagrantes dont il est la victime constante. Pour lui, votre célébration est une imposture; votre liberté vantée, une licence impie; votre grandeur nationale, la vanité enflée; vos sons de réjouissance sont vides et sans cœur; vos dénonciations de tyrans, l'impudence devant les cuivres; vos cris de liberté et d'égalité, moquerie creuse; vos prières et hymnes, vos sermons et vos remerciements, avec tout votre défilé religieux et votre solennité, ne sont pour lui que de la baston, de la fraude, de la tromperie, de l'impiété et de l'hypocrisie – un mince voile pour dissimuler des crimes qui déshonoreraient une nation de sauvages . Il n'y a pas une nation sur terre coupable de pratiques, plus choquantes et sanglantes, que le peuple de ces États-Unis, à cette heure même.

Il continue ainsi un bon bout de temps, dans ses folies rhétoriques, aussi mordantes qu'éclatantes.

Mais il est utile de se souvenir de ce discours incroyable dans son contexte. Il l'a donné à Rochester, New York avant la guerre civile, à un public largement blanc. C'était certainement dire la vérité au pouvoir, et il ne fait aucun doute qu'il a mis certaines personnes mal à l'aise.

Mais c'étaient des Blancs qui étaient largement favorables à la cause abolitionniste, et étaient donc susceptibles d'être d'accord avec beaucoup de ses critiques, aussi dures qu'elles aient pu paraître.

Là où Douglass a peut-être soulevé quelques sourcils, c'est dans sa conclusion qu'il a contesté la croyance abolitionniste commune du Nord selon laquelle la Constitution américaine elle-même était favorable à l'esclavage et devait être rejetée. Lorsque Douglass a d'abord échappé à l'esclavage, il avait accepté ce point de vue, mais en lisant et en étudiant lui-même la Constitution, il est venu à une opinion différente. Dans le même discours, Douglass a déclaré:

(I) interprété tel qu'il doit être interprété, la Constitution est un GLORIEUX DOCUMENT DE LIBERTÉ. Lisez son préambule, réfléchissez à ses objectifs. L'esclavage en fait-il partie? Est-ce à la passerelle? Ou est-ce dans le temple? Ce n'est ni l'un ni l'autre. Bien que je n'aie pas l'intention de débattre de cette question pour le moment, permettez-moi de demander, si ce n'est pas un peu singulier, que si la Constitution devait être, par ses rédacteurs et ses adoptants, un instrument de détention d'esclaves, pourquoi ni l'esclavage, la possession d'esclaves, ni l'esclave ne peuvent être trouvés nulle part en elle … Maintenant, prenez la Constitution selon sa lecture simple, et je défie la présentation d'une seule clause pro-esclavagiste. D'un autre côté, il s'avérera contenir des principes et des finalités entièrement hostiles à l'existence de l'esclavage.

Douglass contestait non seulement les racistes blancs de son époque, mais aussi les abolitionnistes blancs «éclairés» qui pensaient que l'Amérique était irrémédiable et voulaient jeter ses documents fondateurs.

Aujourd'hui, nous avons des gens qui déclarent que le racisme n'existe plus sous aucune forme significative, et nous avons d'autres qui déclarent que l'Amérique est plus raciste qu'elle ne l'a jamais été. Ces deux déclarations sont si manifestement fausses qu'il est difficile de savoir comment répondre à l'une ou l'autre des accusations à la satisfaction de ceux qui sont suffisamment aveugles pour les faire.

Pourtant, la réprimande de Douglass des deux côtés présente la voie à suivre: Douglass ne se plie pas non plus, mais est plutôt honnête et défie les autres à la même honnêteté. Il a combattu l'esclavage et l'a vu vaincu à l'âge mûr. Il a également mis au défi les idéologues anti-constitutionnels de son époque d'étudier la Constitution par eux-mêmes, au lieu de répéter sans réfléchir ce qu'ils avaient entendu.

Aujourd'hui, nous devons lutter contre les injustices telles que la brutalité policière, mais nous devons également défier ceux qui veulent détruire sans discernement tout ce qui concerne l'Amérique, y compris le droit de tous les Américains, parmi eux des Noirs, d'acheter, de vendre et de posséder des biens, de posséder leur propre travail et accumuler des richesses pour leurs enfants. Douglass ne s'est pas soucié d'essayer de confisquer la richesse des esclavagistes, mais a plutôt accumulé une petite fortune qu'il a utilisée, avec ses talents formidables, pour libérer et éduquer d'innombrables autres.

Suivons son exemple pour nous appliquer avec la même détermination aux défis qui nous attendent. Comme le dit «Soulevez chaque voix et chantez» de James Wheldon Johnson:

Dieu de nos années fatiguées
Dieu de nos larmes silencieuses
Toi qui nous a conduits jusqu'ici sur le chemin
Toi qui a par ta force
Nous a conduits dans la lumière
Gardez-nous pour toujours sur le chemin, nous prions
De peur que nos pieds ne s'éloignent des lieux, notre Dieu, où nous nous sommes rencontrés
De peur que nos cœurs soient ivres du vin du monde, nous t'oublions
Ombre sous ta main
Puissions-nous rester éternellement
Fidèle à notre Dieu
Fidèle à notre terre natale

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