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Startin 'in Kindergarten: Lawyering Up on School Sex Abuse

Enquêter sur une inconduite sexuelle impliquant des écoliers est sur le point de devenir plus compliqué que de faire descendre les élèves au bureau du directeur pour expliquer ce qui s'est passé sur le terrain de jeu. Maintenant, ils peuvent se défendre.

En remplaçant les politiques contestées de viol sur le campus de l'ère Obama par des protections plus solides pour les accusés, l'administration Trump étend également la surveillance fédérale de l'enseignement K-12 – et donne même aux élèves prépubères le droit à un avocat ou à un conseiller lors d'une enquête sur une inconduite sexuelle . (Il en va de même pour les enseignants accusés.)

Au cours de la prochaine année scolaire, un élève de niveau primaire accusé, l'accusateur et leurs parents auront la possibilité de passer en revue les preuves de chacun – tels que les publications sur les réseaux sociaux, les textes et les photos – et de soumettre des réponses écrites aux parties adverses et des questions aux témoins.

D'après un reportage diffusé à la télévision locale l'année dernière sur un jardin d'enfants autiste du Tennessee, il a fait référence aux autorités pour enfants après avoir embrassé un enfant et embrassé un autre sur la joue. Les enquêtes sur de tels épisodes pourraient être prolongées en vertu des nouvelles politiques fédérales.

Ce sont des protections juridiques clés intégrées dans les nouvelles règles finalisées par le département américain de l'Éducation dans un document de 2033 pages délivré en mai. Les avocats qui travaillent avec les districts scolaires disent que les nouveaux protocoles transformeront les examens qui ont duré quelques heures ou jours en procédures quasi judiciaires d'un mois ou plus.

Les règles consolident et codifient les normes juridiques pour le traitement des litiges d'inconduite sexuelle du campus au jardin d'enfants au nom de la fin des violations des droits à une procédure régulière pour l'accusé. Mais en même temps, ils soulèvent la perspective d'attirer des jeunes dans des affrontements juridiques prolongés et de faire monter les conflits qu'ils sont censés résoudre, avertissent les critiques.

Les nouvelles politiques K-12 élargissent également la portée du ministère de l'Éducation sous les républicains, rompant avec le passé de leur parti de chercher à limiter les pouvoirs de l'agence – ou même à l'abolir – depuis que le président Jimmy Carter l'a créé il y a quatre décennies.

«Nous sommes passés d'un environnement guidé assez non réglementé à des réglementations si normatives qu'elles ne donnent aux écoles aucune latitude pour utiliser les meilleures pratiques», a déclaré Brett Sokolow, président de l'ATIXA, l'Association des administrateurs du titre IX. "Donc, le fait que cela se soit produit sous une administration républicaine est vraiment remarquable."

Les systèmes scolaires ont maintenant moins de trois mois pour traduire les règles en politiques de district et embaucher ou former du personnel pour appliquer les règles, qui appliquent la loi fédérale anti-discrimination du titre IX de 1972. Lorsque la secrétaire à l'Éducation, Betsy DeVos, a entrepris de réviser les règles de l'ère Obama il y a trois ans – un processus qui a généré plus de 124 000 commentaires publics – personne n'aurait pu prévoir que les nouveaux protocoles coïncideraient avec la pandémie de coronavirus, qui a forcé les écoles du pays à fermer. et dispenser des cours à distance. Maintenant, il y a une grande incertitude quant à savoir si et comment les classes K-12 reprendront cet automne.

La nouvelle réglementation a rencontré l'opposition des défenseurs des droits des femmes et des militants de la justice sociale depuis leur entrée en vigueur; les critiques disent que les règles favorisent les auteurs masculins et rendront les victimes moins susceptibles de porter plainte.

Le vice-président Joe Biden de l'Ohio State en 2015 a fait la promotion de la lutte «It's On Us» contre les agressions sexuelles sur le campus. Il jure de tuer la nouvelle politique Trump K-12 s'il est élu. Les défenseurs des victimes disent qu'ils favorisent les agresseurs masculins.

Photo AP / Paul Vernon

L'American Civil Liberties Union a déjà déposé une plainte pour bloquer les nouvelles règles, tout comme 18 procureurs généraux des États, des mesures légales qui pourraient entraîner des retards de la part des tribunaux. La représentante Elissa Slotkin, démocrate du Michigan, a présenté un projet de loi au Congrès pour mettre fin aux nouvelles règles, et Joe Biden, le candidat présumé au Parti démocrate à la présidence, a promis de les annuler rapidement s'il était élu à la Maison Blanche cette année.

Le Bureau des droits civils du Département de l’éducation soutient que l’élargissement de la surveillance fédérale est nécessaire pour faire face à une augmentation inquiétante des épisodes d’inconduite sexuelle dans les écoles maternelles. L'agence cite une statistique alarmante: les plaintes de harcèlement et de violence ont été multipliées par 15 au cours de la dernière décennie.

Le professeur du Collège de Boston, R. Shep Melnick, auteur d'une étude de 2018 sur l'évolution du titre IX, a déclaré que la nouvelle règle apportera des changements radicaux aux écoles publiques.

"Malgré toute l'attention accordée au harcèlement sexuel pendant les années Obama, jusqu'à récemment, l'OCR (Office of Civil Rights) consacrait peu de ressources à l'enquête sur les plaintes dans les écoles élémentaires et secondaires", écrit-il dans Education Next, une revue affiliée à l'Université Harvard.

«Les écoles publiques sont informées que les projecteurs fédéraux les braquent désormais», a écrit Melnick. «Le respect de la réglementation du titre IX est devenu plus important que jamais.»

Les nouvelles règles de l'administration Trump sont principalement une réponse aux préoccupations de longue date que les politiques de l'ère Obama ont conduit les universités à abandonner les jugements impartiaux des cas d'agression sexuelle au profit d'un plaidoyer pour les accusateurs. La stratégie, dirigée par le vice-président de l'époque, Biden, s'est transformée en un effort national pour démanteler la soi-disant «culture du viol» sur le campus, sur la base d'une affirmation contestée selon laquelle une femme sur cinq sur le campus a été victime d'une tentative ou d'un succès d'agression sexuelle au collège. .

"Cmon babe une photo ne fera pas de mal": la pression des pairs de textos homme à femme dépeinte dans une vidéo intitulée "#UsToo – Sexual Harassment PSA." Le texte d'accompagnement prévient: "Cela commence plus jeune que vous ne le pensez."

La politique d'Obama a provoqué une réaction brutale, avec des centaines de poursuites intentées par des étudiants accusés, presque tous des hommes, qui ont prétendu avoir été privés des droits à une procédure régulière, y compris le droit de présenter leurs propres affaires, dans le cadre de procédures sur le campus que certains appelaient des «tribunaux kangourous». " Certains étudiants ont affirmé qu'ils étaient considérés comme des prédateurs sexuels et même expulsés en raison de malentendus résultant de branchements ivres ou de ruptures laides.

L'effort de l'ère Obama avait largement contourné les écoles de la maternelle à la 12e année, qui étaient déjà couvertes par une combinaison de normes fédérales, de lois sur la maltraitance des enfants, de lois nationales contre l'intimidation et de politiques anti-harcèlement des districts scolaires. Mais ils ont maintenant été balayés dans les nouvelles règles – les premières règles du Département de l’éducation du Titre IX qui se concentrent sur le harcèlement sexuel – parce que le Titre IX s’applique à la fois aux écoles maternelles et aux écoles postsecondaires. (L'effort sur le campus d'Obama avait été poursuivi par le biais d'une lettre putainement informelle «Cher collègue» aux administrations des collèges qui n'était pas contraignante sur le plan technique.)

Melnick a écrit que trois facteurs ont amené le Département de l'éducation à porter son attention sur l'enseignement antérieur: Ses propres données montrant que «près de 10 000 élèves des écoles élémentaires ou secondaires ont été victimes d'agression, de viol ou de tentative de viol au cours de l'année scolaire 2015-2016» ; une enquête sur les écoles de Chicago qui ont constaté une inconduite sexuelle généralisée par les enseignants et les élèves; et une nouvelle loi fédérale interdisant aux écoles de transmettre des employés avec une feuille de rap d'inconduite sexuelle à d'autres districts scolaires.

Brett Sokolow, conseiller juridique du titre IX: La nouvelle politique est «d'une portée telle que je peux voir la plupart des administrateurs de la maternelle à la 12e année la regarder et être paralysé».

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La nouvelle politique est «d'une portée si grande que je peux voir la plupart des administrateurs de la maternelle à la 12e année la regarder et être paralysés», a déclaré Sokolow du groupe des administrateurs du titre IX. "Si vous pensez que les collèges étaient mauvais à cela, attendez jusqu'à ce que vous voyiez K-12."

Les nouvelles règles entreront en vigueur le 14 août et lient les collèges et écoles K-12 du pays ainsi que les écoles privées et indépendantes qui participent au programme fédéral de secours aux coronavirus de la Small Business Administration.

Le ministère de l'Éducation a déclaré que les garanties juridiques sont nécessaires pour protéger les élèves contre les inconduites sexuelles ainsi que les inconduites bureaucratiques.

Ils veillent à ce que «les élèves de tous les niveaux aient des droits procéduraux clairs et solides afin que chaque incident de harcèlement sexuel soit résolu de manière juste et précise», a déclaré la porte-parole du département, Angela Morabito, dans un courriel.

Dans leur rupture avec l'ère Obama, les règles réduisent certaines normes universitaires tout en élargissant les normes dans les écoles K-12. Par exemple, moins d'employés du collège, mais plus d'employés de la maternelle à la 12e année sont désignés comme responsables de la communication des allégations d'inconduite sexuelle à l'administrateur du titre IX lorsqu'un étudiant porte un problème potentiel à l'attention de l'employé ou lorsque l'employé a des raisons de croire qu'il y a eu violation.

Actuellement, environ 60% à 80% du personnel d'une université ont cette responsabilité, mais seulement 1% environ auront explicitement cette obligation légale en vertu des nouvelles règles, a déclaré Sokolow. Cependant, les collèges ont le pouvoir discrétionnaire de dépasser l'exigence minimale, et la plupart devraient le faire, ce qui entraîne peu ou pas de changement.

Entre-temps, tous les employés de la maternelle à la 12e année seront désormais tenus de signaler toute inconduite sexuelle au coordonnateur du titre IX. Le ministère de l'Éducation a établi des normes différentes parce que les victimes d'agression sexuelle de la maternelle à la 12e année sont presque toujours des mineurs et réputées avoir besoin du plus haut niveau de protection.

Les nouvelles règles mettent l'accent sur le respect de la légalité et exigent une présomption d'innocence pour les personnes accusées d'inconduite sexuelle. La personne qui enquête sur la plainte ne sera plus non plus celle qui statuera sur l'affaire. Maintenant, les écoles et les collèges de la maternelle à la 12e année devront avoir des personnes différentes dans ces deux rôles.

Melissa Carleton, avocate de l'Ohio: Les nouveaux protocoles d'agression sexuelle K-12 sont un mandat fédéral non financé. "Il ne serait pas rare qu'un seul cas génère plusieurs milliers de dollars ou plus."

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Et la norme de détermination de la responsabilité pour une infraction n'aura plus à être la norme de «prépondérance des preuves» courante dans les affaires civiles (par opposition à «hors de tout doute raisonnable» dans les affaires pénales). En vertu des nouvelles règles, les districts scolaires pourront toujours utiliser le niveau de preuve inférieur, mais avec les nouvelles protections de la procédure régulière, y compris le droit de poser des questions aux témoins. Ou ils peuvent opter pour une norme encore plus stricte, appelée «preuves claires et convaincantes», qui exige qu'un accusateur ait sensiblement plus de preuves pour gagner une affaire.

Au cours de la prochaine année scolaire, les systèmes scolaires de la maternelle à la 12e année devront fournir et former des enquêteurs, des arbitres et des agents d'appel à leurs propres frais, ce qui pourrait être considérable, en particulier dans les petits systèmes scolaires.

Melissa Carleton, partenaire de Bricker & Eckler LLP à Columbus, Ohio, qui fournit des services juridiques à 200 districts de l'État, appelle les règles fédérales un mandat non financé.

Une porte-parole du ministère de l'Éducation a convenu sur le fond que les exigences ne sont pas financées par le gouvernement fédéral, mais a déclaré que ce n'était pas un mandat parce que les écoles n'ont pas à se conformer. Cependant, les écoles non conformes risqueraient de perdre un financement fédéral subordonné à l’obéissance au titre IX. Carleton, qui travaille comme enquêteur et décideur dans les affaires d'inconduite sexuelle, prévoit que la plupart des enquêtes du titre IX seront traitées par les administrateurs scolaires qui traitent maintenant les questions disciplinaires scolaires, et les fonctions de décideur et d'appel seront affectées au niveau du district administrateurs.

L'externalisation des services ne sera pas la norme, a-t-elle prédit, mais lorsque cela se produira, il s'agira très probablement de retenir les enquêteurs, car les enquêtes du titre IX prendront la majeure partie du temps, car elles permettront désormais un minimum de 20 jours. pour que les parties soumettent des questions et des observations.

«Il ne serait pas rare qu’un seul cas génère plusieurs milliers de dollars ou plus», a déclaré Carleton à propos d’enquêtes complexes qui impliquent d’interroger plusieurs témoins et de parcourir des preuves écrites, telles que des courriers électroniques, des SMS et des échanges sur les réseaux sociaux. «J'ai eu des cas avec littéralement des centaines de pages de preuves écrites.»

L’impact des changements variera, car les systèmes scolaires du pays sont tout sauf monolithiques. Les plus grands districts ont des centaines de milliers d'étudiants et éclipsent facilement les plus grands systèmes universitaires de l'État, tandis que les petits districts scolaires ruraux avec seulement plusieurs centaines d'étudiants peuvent avoir des directeurs dont les fonctions comprennent le directeur sportif ou le chauffeur d'autobus scolaire.

Chris Gilbert, avocat au Texas: cite une enquête de deux jours qui aurait pris un mois ou plus en vertu des nouvelles règles du titre IX.

"Il est facile de dire qu'une université comme Harvard ou Ohio State devrait avoir un grand département avec beaucoup de personnes qui sont formées et qui peuvent faire ce genre de choses", a déclaré le procureur du Texas Chris Gilbert, associé chez Thompson & Horton LLP à Houston, qui fournit services juridiques à près de 100 districts scolaires au Texas.

"Mais vous parlez d'un district scolaire comme Devers ISD (district scolaire indépendant) au Texas, qui est un district K-8, n'a même pas de lycée. Il n'y a tout simplement aucun moyen qu'ils puissent avoir dans leur personnel, autant de personnes que le système le demande maintenant, qui ont été formées à ce genre de choses. »

Les districts scolaires sont dans les limbes car ils attendent des analyses juridiques des nouveaux règlements et des recommandations sur la façon de réviser les politiques locales K-12 pour se conformer aux normes fédérales. Ce processus devrait se dérouler au cours des réunions des conseils scolaires au cours de l'été, a déclaré Patrick Corbett, directeur exécutif de Neola Inc., qui fournit des services à 1 500 districts scolaires dans six États et crée des modèles de politiques pour ses clients en fonction du nouveau titre. Règles IX.

Ensuite, les révisions des politiques devraient être soumises aux conseils scolaires locaux pour adoption.

«Certaines de ces réunions du conseil d'administration pourraient devenir litigieuses car des émotions à haute tension sont impliquées des deux côtés», a déclaré Heidi Maynard, avocate à Vandeberg, Johnson & Gandara LLP à Tacoma, Washington, qui représente une douzaine de districts scolaires de l'État et est membre du conseil d'administration du National School Board Association Council of School Attorneys.

"C'est juste le concept que davantage de protections sont nécessaires pour l'accusé", a déclaré Maynard. «Ce droit là est le déclencheur pour beaucoup de gens qui croient que les femmes ne sont pas censées commencer et que beaucoup d'allégations restent sans réponse.»

Heidi Maynard, avocate dans l'État de Washington: plus de protections pour les accusés sont "un déclencheur pour beaucoup de gens qui croient que les femmes ne sont pas supposées commencer".

Une allégation d'inconduite sexuelle au niveau K-12 était depuis longtemps présumée plus difficile à repousser comme une histoire d'amour aigre, car de telles accusations concernaient presque toujours des mineurs ou des enfants, et parfois un adulte avec un mineur. Mais cette hypothèse a été mise à l'épreuve récemment.

En février, le ministère de l'Éducation a annoncé une initiative en faveur des droits civiques «pour lutter contre l'augmentation inquiétante des agressions sexuelles dans les écoles publiques de la maternelle à la 12e année». Le ministère de l'Éducation a déclaré qu'il prévoyait d'examiner plus de 70 écoles K-12 à travers le pays, sur la base de reportages et d'autres informations, pour évaluer leur tenue de dossiers et leur réactivité aux plaintes pour inconduite sexuelle.

Selon les dernières données fédérales disponibles, environ 9 700 incidents d'agression sexuelle, de viol et de tentative de viol ont été signalés dans les écoles K-12 du pays au cours de l'année 2015-2016.

Dans le cadre de son initiative, le ministère a cité des carences chroniques dans les écoles publiques de Chicago, le troisième plus grand district scolaire public du pays, telles que la tenue de dossiers médiocres, des enquêtes par du personnel non formé ou une incapacité à répondre rapidement aux plaintes pour faute. L'agence a déclaré que les écoles publiques de Chicago n'avaient pas de coordinateur du titre IX de 1999 à fin 2018. Les autorités fédérales ont examiné 249 plaintes de harcèlement sexuel et d'inconduite entre élèves au cours de l'année scolaire 2017-2018, décrivant «des rapports largement répandus et documentés de rapports sexuels». harcèlement parmi les élèves de tous les niveaux, y compris des plaintes impliquant de graves allégations de viol et de tentative de viol. »

Les écoles publiques de Chicago, sous le feu du ministère fédéral de l'Éducation pour ses incidents d'inconduite sexuelle, présentent sur son site Web des pages distinctes sur le «Code de conduite des élèves» et «Protéger les élèves».

Selon l’un des incidents cités par le Bureau des droits civils du Département de l’éducation: «Dans une plainte au primaire, un élève a annoncé à ses pairs qu’il allait violer l’une de ses camarades de classe. Il a ensuite poursuivi cette camarade de classe autour du terrain de jeu pendant la récréation, la menaçant de viol anal. Six étudiants ont tenté de retenir l'élève, mais ils n'ont pas pu le retenir. » Le rapport indique que lorsque le garçon n'a pas pu attraper la fille, il est parti et "s'est retrouvé suspendu pendant cinq jours après avoir attaqué une autre fille".

Gilbert, l'avocat du Texas, a déclaré qu'il traitait actuellement quatre poursuites au titre IX pour ses clients du district scolaire. L'une concerne une enquête de 48 heures qui, selon lui, aurait pris de quatre à six semaines en vertu des nouvelles règles du titre IX.

Selon le procès fédéral, un élève de neuvième année a allégué qu'une autre élève de neuvième l'a forcée à pratiquer le sexe oral dans une salle de groupe. Le district scolaire a enquêté et a conclu que l'incident présumé n'avait pas eu lieu. La famille de la jeune fille a poursuivi et allégué que le district scolaire avait bâclé l’enquête. Un juge fédéral a rendu un jugement sommaire pour le district scolaire plus tôt cette année et les avocats de la jeune fille ont déposé une requête en réexamen.

"Les enquêtes sont toutes très rapides et généralement terminées dans la semaine", a déclaré Gilbert. «Le nouveau règlement va vous obliger à vous arrêter et à vous asseoir.»

Mais des enquêtes plus longues pourraient inspirer plus de confiance dans le système, a déclaré Gilbert.

Secrétaire à l'éducation Betsy DeVos: élargissement de l'autorité fédérale, en rupture avec la règle locale.

(Photo AP / Alex Brandon, dossier)

«Si vous menez une enquête de 48 heures et que vous dites à la mère de la fille:« Nous avons examiné la question et nous ne croyons pas votre enfant », il y a encore beaucoup de colère et d'émotion», a déclaré Gilbert. . "Il est possible que plus nous donnons de processus, plus il semble que le district scolaire prend du temps et réfléchit à cela, plus les partis peuvent y adhérer."

Tout le monde n'est pas d'accord sur la mesure dans laquelle les nouvelles normes contrarieront les administrateurs scolaires. Les systèmes scolaires sont déjà très bureaucratisés et fonctionnent selon des lois étatiques complexes conçues pour surveiller la sécurité des mineurs. Tous les employés de la maternelle à la 12e année sont tenus de signaler les cas présumés de maltraitance d'enfants, par exemple, et de nombreux États ont des lois agressives contre l'intimidation et le harcèlement.

Les nouvelles règles du titre IX autorisent les écoles de la maternelle à la 12e année à tenir des audiences dans le cadre de leurs enquêtes, ce qui serait nouveau dans la plupart des districts scolaires. Les districts scolaires ont l'expérience de la conduite d'audiences pour des décisions disciplinaires graves. UNE Décision de la Cour suprême des États-Unis de 1975 oblige les districts scolaires publics à prévoir une audience lorsqu'un élève fait face à une suspension ou à une expulsion, mais dans certains États, cette audition peut prendre la forme d'une conférence informelle et non accusatoire, selon les avocats. Des audiences disciplinaires seront toujours nécessaires pour les révisions disciplinaires de la maternelle à la 12e année en vertu de la décision de 1975, qu'il s'agisse d'une inconduite sexuelle ou d'une autre infraction, lorsque l'étudiant risque la suspension ou l'expulsion.

Un autre changement apporté par les nouvelles règles est le resserrement de la définition des comportements sexuels inappropriés. La nouvelle définition définit un comportement indésirable de nature sexuelle comme un comportement qu'une personne raisonnable jugerait grave et envahissant et objectivement offensant, ce qui signifie qu'il doit remplir les trois conditions. La précédente définition fédérale, datant de 2001, indiquait que le comportement offensant devait être sévère ou omniprésent, mais pas les deux, pour déclencher une enquête au titre IX.

Sarah Orman, Texas Association of School Boards: "Nous avons volé sous leur radar depuis si longtemps."

tasb.org

Les avocats disent que ce serait une erreur de supposer que certains comportements inappropriés ne seront pas traités et impunis car ils ne relèvent pas de la nouvelle définition du harcèlement sexuel. Au lieu de cela, les inconduites non couvertes par les règles fédérales du titre IX peuvent toujours être traitées en vertu des lois existantes des États et des politiques de district pour les comportements inappropriés, et elles seront probablement résolues plus rapidement.

«Je ne vois personne s'en tirer avec quoi que ce soit à cause de ce processus. Il se peut simplement qu'un processus différent soit déclenché », a déclaré Jennifer Smith, associée du cabinet d'avocats Franczek PC à Chicago, qui représente plus de 100 districts de la maternelle à la 12e année.

L'ironie n'est pas passée inaperçue que le ministère de l'Éducation sous les républicains l'emporte sur la compétence locale en faveur d'une norme fédérale et impose des charges réglementaires aux gouvernements locaux. Mais au moins certains conservateurs disent que c'était inévitable, une fois que l'administration Obama a mis en place le mécanisme de régulation. En effet, il est plus politiquement viable pour le ministère de l'Éducation de résoudre les problèmes perçus en introduisant plus de droits civils qu'en révoquant des politiques qui avaient été présentées comme des droits civils.

"Un contrôle accru de Washington, pas moins, est paradoxal, mais ce n'est pas la première fois", a déclaré Walter Olson, chercheur principal au Cato Institute, spécialisé en droit du harcèlement. "Même une tentative de rectifier une injustice flagrante vous amènera souvent à de nouveaux problèmes et à de nouveaux coûts qui n'étaient pas nécessairement dans l'esprit de quiconque lorsqu'ils ont exposé l'injustice qu'ils tentent de réparer."

Sarah Orman, avocate pour la Texas Association of School Boards, a déclaré que l'époque où les écoles ignoraient le titre IX en matière d'inconduite sexuelle était révolue.

«Nous avons volé sous leur radar depuis si longtemps», a-t-elle déclaré.

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