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The Conservative Inc. à Big Tech Pipeline

L'article 230 est devenu un pilier de notre cycle d'information politique, alors que le sénateur Josh Hawley et d'autres sceptiques de la Silicon Valley mènent une guerre quotidienne contre la loi controversée qui laisse les plates-formes Big Tech immunisées contre la responsabilité du contenu publié par des tiers sur leurs sites. La condamnation énergique par Hawley du traitement spécial de Big Tech par le gouvernement – malgré le parti pris anti-conservateur clair et le programme progressiste de beaucoup de ces entreprises – est un élément déterminant d’une forme particulière et ascendante de conservatisme.

Mais des débats houleux sur la protection spéciale de la Silicon Valley précèdent l’arrivée du populiste du Missouri sur la Colline de plusieurs années. L'une des croisades les plus mémorables contre les conséquences inattendues de l'article 230 a vu le sénateur Rob Portman (R-OH) mener la charge sur la loi Stop Enabling Sex Traffickers Act – un titre difficile à discuter – en 2017-2018. Le projet de loi est devenu loi avec un soutien bipartite écrasant. Seuls deux sénateurs – le libertaire indéfectible Rand Paul (R-KY) et le coauteur de la section 230 Ron Wyden (D-OR) – ont voté contre.

Le passage facile de SESTA est intervenu malgré les meilleurs efforts des puissances de la Silicon Valley comme Google, et a suggéré que l'ancienne façon de fonctionner de ces entreprises à Washington n'était plus viable. Pendant longtemps, les géants de la technologie ont pu compter sur des alliances solides avec l'establishment démocrate et le mouvement progressiste, ainsi que sur l'aversion générale du Parti républicain pro-business pour la réglementation, pour garantir la liberté générale de l'ingérence de Washington. Mais une maison républicaine forte pendant la plupart des années d'Obama – suivie par le contrôle républicain des trois branches fédérales après les élections de 2016, et une reconsidération de l'idéologie du marché libre au sein du GOP – signifiait que la Silicon Valley avait besoin d'amis à Washington dont les noms n'étaient pas ' t suivi de (D-CA).

Le projet de transparence Google a publié un rapport historique en décembre 2019 détaillant la façon dont Google se faisait de nouveaux amis. Cela dépend en grande partie d'une seule personne: Rachel Whetstone, employée de six ans, a été promue vice-présidente principale des communications et des politiques publiques en mai 2011, peu de temps après qu'une vague de républicains a pris le contrôle de la Chambre des représentants. Whetstone est la petite-fille d'Antony Fisher, fondateur du méga-donateur libertaire Atlas Network, et fille de sa présidente actuelle. À partir du rapport GTP:

Peu de temps après que Whetstone a assumé son nouveau rôle, Google a commencé à faire des dons annuels au groupe fondé par son grand-père. Google a contribué entre 25 000 $ et 99 999 $ à Atlas Network chaque année de 2012 à 2015. En 2016 et 2017, alors que le contrôle de l'entreprise s'intensifiait, Google a augmenté son soutien à six chiffres, entre 100 000 $ et 1 million de dollars, gagnant une place dans «Freedom» d'Atlas Network Cercle des champions. »

En 2018, Google donnait à nouveau moins de 100000 dollars à Atlas Network. Mais à ce moment-là, il finançait également directement de nombreux groupes conservateurs au sein du réseau.

Au total, le rapport révèle que «Google a donné de l'argent à… au moins 22 organisations conservatrices et libertaires, selon l'analyse du GTP. Il s'agit notamment de l'American Conservative Union, du American Legislative Exchange Council, du Competitive Enterprise Institute, de la Heritage Foundation et du Mercatus Center. » Le rapport mérite d'être lu dans son intégralité.

Ce n’est pas un hasard si le géant d’entreprise tristement progressiste Google jetait des liasses d’argent à des groupes conservateurs au moment même où un Congrès républicain majoritaire envisageait une législation susceptible de saper les résultats financiers de Google. Même une responsabilité limitée pour le contenu tiers pourrait coûter des millions à Google, et les appels opportunistes aux républicains soucieux du marché pour des raisons de liberté et de gouvernement limité pourraient économiser des sommes substantielles à long terme.

Mais même ce n'est qu'une petite partie de la situation dans son ensemble. Compte tenu du passage écrasant de SESTA, des dons massifs aux institutions conservatrices n’ont peut-être pas été la stratégie gagnante que Google avait espérée. Maintenant, alors qu'un nouvel animisme contre Big Tech s'empare des conservateurs de DC, une autre stratégie gagne du terrain parmi les entreprises technologiques puissantes mais anxieuses – une stratégie axée non pas sur l'argent, mais sur la main-d'œuvre.

Check Alignment of PHs

En avril 2019, la commission judiciaire du Sénat – contrôlée par les républicains et présidée par Ted Cruz (R-TX) – a rejeté un témoin de Google pour une audition sur les problèmes de liberté d'expression sur les plateformes Big Tech. Le témoin, Max Pappas, venait d'être embauché par Google en mars 2017. Pappas devait faire des incursions dans l'establishment conservateur. Il avait le contexte, après tout: juste avant son arrivée chez Google, Pappas a passé quatre ans en tant que économiste en chef et directeur de la sensibilisation pour… Ted Cruz. Bien que cet épisode n'ait guère fonctionné en faveur de Google, il est révélateur de la stratégie vers laquelle Google et d'autres entreprises technologiques se sont tournés ces dernières années: embaucher des membres du personnel ayant de solides relations dans l'establishment conservateur de DC, dans l'espoir que ces connexions se révéleront plus bénéfiques que dons impersonnels à des organismes sans but lucratif de centre droit.

Les supérieurs de Pappas, par exemple, ont des CV qui devraient soulever quelques sourcils. Karan Bhatia est vice-président des affaires gouvernementales et des politiques publiques chez Google. Il est venu chez Google de GE, mais avant cela, il a occupé le poste de représentant adjoint au commerce des États-Unis, parmi un certain nombre d'autres postes dans l'administration Bush. Bhatia, qui dirige le bureau de Google à Washington, reste bien connu dans les cercles conservateurs de la ville.

Un autre vice-président de Google chargé des affaires gouvernementales et des politiques publiques est encore plus intriguant. Mark Isakowitz est chez Google depuis octobre 2019. Avant cela, il a passé près de cinq ans en tant que chef de cabinet du sénateur Rob Portman. Le calendrier est à noter: en 2018, Isakowitz était chef de cabinet d'un sénateur républicain qui faisait pression sur une législation à laquelle Google s'opposait avec toute la force de sa machine de lobbying; en un an, Isakowitz devint lui-même partie intégrante de cette machine. D'autres entreprises prennent note et testent leurs propres stratégies centrées sur le personnel.

Freddy Barnes a passé six ans en tant que directeur des politiques pour le représentant Kevin McCarthy (R-CA), période pendant laquelle McCarthy était le chef de la majorité de la Chambre des représentants des États-Unis. Avant cela, il a passé deux ans dans l’équipe au sol de McCarthy alors que le membre du Congrès était whip de la majorité. Depuis juin, Freddy Barnes est employé dans la politique publique américaine chez TikTok, une société de médias sociaux viraux soupçonnée, avec sa société mère ByteDance basée à Pékin, de fournir des informations sur les utilisateurs au gouvernement chinois. Ce soupçon a inspiré de sérieuses discussions au sein du gouvernement fédéral sur l'interdiction totale de la plate-forme.

Derrick Dockery a travaillé pendant trois ans en tant que directeur des entreprises et des coalitions intergouvernementales pour le président de la Chambre Paul Ryan (R-WI), après un an en tant que coordonnateur des communications et des coalitions pour le Comité de la Chambre sur la surveillance et la réforme du gouvernement et deux dans les communications pour le représentant Ryan. Depuis juin, Derrick Dockery est employé dans les affaires du gouvernement américain à TikTok – rejoignant Barnes, avec qui il a chevauché à Capitol Hill pendant six ans (chacun servant l'un des deux membres les plus hauts gradés de la Chambre).

David Urban a été conseiller principal de la campagne présidentielle de Donald Trump en 2016 et un acteur clé à la fois de la Convention nationale républicaine cette année-là et de la victoire de Trump aux élections générales en Pennsylvanie. Urban a été sélectionné pour le comité consultatif de Trump pour 2020, mais le politicien chevronné devra partager son temps entre la réélection du président et la représentation des intérêts des entreprises chinoises: à partir de janvier, le cabinet de lobbying d'Urban, American Continental Group, est à la merci de TikTok.

Ces types sont relativement nouveaux sur la scène par rapport aux autres greffes de Conservative Inc. dans Big Tech – en particulier la technologie chinoise. Donald J.Morrissey a passé plus de 9 ans à diriger les affaires du gouvernement américain pour Huawei, une autre société chinoise soupçonnée de liens peu recommandables avec le gouvernement de Pékin. Avant de reprendre le lobbying pour le géant étranger de la technologie – dont le PDG est un ancien officier de l'Armée populaire de libération – Morrissey a travaillé dans le personnel de plusieurs membres du Congrès républicains, ainsi que dans d'autres rôles notables dans l'establishment conservateur de DC. Entre autres postes, il a été directeur législatif de l'Union conservatrice américaine.

Ces machinations ne sont pas non plus limitées aux États-Unis. L’un des meilleurs hommes de Huawei au Canada est Alykhan Velshi, un avocat de 36 ans. La carrière colorée de Velshi comprend des postes gouvernementaux, des séjours à la Fondation néoconservatrice pour la défense des démocraties, une foule d'éditorial faucon dans une multitude de points de vente et un an à l'American Enterprise Institute.

Ce sont quelques-uns des gros poissons, mais le catalogue des employés de Hill et des organisations à but non lucratif qui ont atterri dans le monde de la technologie est énorme. L'ancien assistant de Steve King, Robert Babcock, fait du lobbying pour Google. Le lobbyiste d'Amazon Darren Achord a passé près d'une décennie sur la Colline à travailler pour des politiciens républicains, dont le sénateur Marco Rubio (R-FL) et le représentant Steve Scalise (R-LA), qu'il a servi en tant que chef de cabinet adjoint tandis que Scalise était le whip de la majorité. . La liste continue.

Souvent, les efforts de réseautage personnel ont été ciblés et directs. Ce fut le cas avec le sénateur Mike Lee (R-UT). Autrefois l'un des critiques les plus virulents de Google à Washington, le président du sous-comité sénatorial antitrust est maintenant presque silencieux sur la Big Tech, et parfois même ouvertement sur la défensive. Ce n'est pas un hasard: le Tech Transparency Project a mis en lumière un effort concerté de Google pour s'attirer les faveurs de Lee. Outre des dons substantiels – GTP a compté au moins 73 600 dollars de donateurs affiliés à la technologie pour la campagne de réélection de Lee en 2016 -, les intérêts de la technologie ont commencé à recruter activement du personnel dans le cercle de Lee. Max Pappas avait été un allié de Lee, en particulier à l'époque où il était directeur exécutif de FreedomWorks PAC. Bryson Bachman avait été l’avocat principal de Lee au sein du sous-comité antitrust; il a été embauché par Amazon en 2018. Pendant ce temps, l'avocat principal du sénateur Lee au sein du comité judiciaire, Mike Lemon, est devenu directeur principal de l'Internet Association.

L'Association Internet mérite une réflexion ici. Il a été formé en 2012, lorsque les grands acteurs de la Silicon Valley se sont réunis pour former un groupe de lobbying qui représenterait leurs intérêts communs à Washington. Google, comme toujours, était un chef de file dans le domaine – c'était à peu près au même moment que l'entreprise établissait ses liens avec le réseau Atlas et d'autres institutions de la droite. D'autres géants comme Amazon et Facebook étaient là au début, et le groupe est rapidement passé de 14 membres à 40.

Cette croissance rapide est en grande partie due au succès de son président et chef de la direction, Michael Beckerman. Beckerman est arrivé au poste avec une grande expérience pertinente: environ 12 ans à Capitol Hill, à des postes qui incluaient le directeur adjoint du personnel du House Energy and Commerce Committee (c'est-à-dire l'organe législatif chargé de la direction de la politique Internet américaine) et le chef de la politique conseiller du président du comité, Rep. Fred Upton (R-MI). Pendant huit ans, de 2012 à 2020, Beckerman a utilisé les compétences et les connaissances qu'il avait acquises au centre du leadership de GOP pour naviguer dans les tenants et les aboutissants de la politique technologique à D.C., fournissant un aperçu inestimable des intérêts des entreprises de la Silicon Valley. Ses nouveaux employeurs doivent espérer que le puissant joueur de longue date de DC pourra apporter la même perspective intérieure à leur livre de jeu dans la capitale.

Depuis ce mois de mars, Beckerman est responsable des politiques publiques américaines chez TikTok.

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