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Un professeur du Converse College prend position sur la formation anti-biais

Le bâtiment principal du Converse College, Spartanburg, S.C. (Wikimedia Commons)

Refusant d’être partie à l’inculpation de Converse selon laquelle l’Amérique est systématiquement raciste, Jeff Poelvoorde a osé lui faire le pire.

UNEmerica est devenue une terre de congés. Certains silencieux, d'autres avec une bravoure considérable. Les Américains rompent leurs liens avec des choses qui leur tiennent longtemps à cœur: un sport, un produit, un métier. Parfois, cela est involontaire, comme lorsque la culture d'annulation frappe l'expéditeur d'un tweet imprudent. Parfois, c’est par un éclat d’indignation: les supporters qui n’ont pas laissé tomber les athlètes à genoux devant l’hymne. Parfois, c’est les deux, lorsque les demandes sont vigoureusement défiées. «Ici je me tiens, je ne peux rien faire d'autre.»

Chacun élargit une fissure culturelle déjà béante. D'un côté, ceux qui voient l'Amérique comme une terre de liberté et de justice; de l'autre, ceux qui y voient une profonde inégalité. Ces derniers sont désormais largement dominants dans le monde universitaire.

Un acte petit mais notable dans ce drame se déroule sur le campus du Converse College, une institution pour femmes de 130 ans à Spartanburg, en Caroline du Sud, Jeff Poelvoorde, professeur agrégé de sciences politiques, a décidé la semaine dernière qu'il en avait assez avec le nouveau knownothingism. Refusant d’être partie à l’inculpation de Converse selon laquelle l’Amérique était systématiquement raciste, il a osé lui faire le pire.

Ce qui est intéressant dans son cas, ce n’est pas son occasion, ni son résultat encore indécis, mais son affirmation sans compromis de la suprématie de la conscience – qui place Poelvoorde dans une longue et riche tradition de l’histoire de notre civilisation.

Peu de temps après la mort de George Floyd, Krista L. Newkirk, présidente de Converse depuis 2016, a publié une déclaration attribuant l'événement au racisme systémique américain. Elle a en outre affirmé que le racisme systémique hantait le campus de Converse. Un certain nombre d'initiatives ont donc été annoncées pour exorciser le démon local, y compris une «formation anti-biais» obligatoire. Une seule voix s'est élevée publiquement contre elle: celle du professeur Poelvoorde.

Il s'est plaint de l'implication condescendante du mandat. Il avait supposé que la faculté d'un collège qui se respectait était une communauté d'égal à égal intellectuels, et non l'objet d'une réforme de la pensée par les bureaucrates institutionnels. Il ne s’est pas opposé à ce qu’ils aient leurs propres convictions sur ces questions, mais a demandé qu’ils ne tentent pas de les lui imposer.

Universitaire chevronné et spécialiste de la politique, Poelvoorde savait que la formation proposée serait – ne pouvait qu'être – idéologiquement infléchie. Il a été particulièrement consterné par la contrainte de conscience qu'impliquait la formation. Pour compléter certains de ses modules, les membres du corps professoral seraient tenus d'accepter des réponses politiquement correctes aux déclarations sur la prétendue partialité. Certaines parties de la formation ne pourraient être conclues sans cette contrainte de conscience.

Poelvoorde n’a pas voulu se soumettre et a engagé Samantha Harris, une éminente avocate des libertés civiles, pour le représenter. Puis vint la tentation qui a fait face à la conscience de beaucoup tout au long de l'histoire: si Poelvoorde acceptait de suivre le programme de formation, Converse lui éviterait d'avoir à répondre aux questions. Au lieu de cela, un membre du personnel du collège saisissait au hasard des réponses pour lui dont il n'aurait aucune responsabilité. Son entraînement pouvait donc se terminer avec sa conscience non corrompue. Mais cette exception ne concernerait que Poelvoorde et Poelvoorde.

Une sortie facile? Une certaine hésitation s'ensuit. Trente-quatre ans chez Converse étaient en jeu. Mais finalement, il y eut un «non» fermement prononcé. L’exemption personnelle n’était pas suffisante; la formation polluait la vie intellectuelle d'une université d'arts libéraux que Poelvoorde avait appris à aimer. Il ne saurait être complice de sa violation, même protégé par un cordon sanitaire personnel. Que les cieux tombent, il ne serait pas ému.

Ce n'est qu'un épisode d'un drame beaucoup plus grand. Mais cela a une signification plus grande. Si notre nation continue sur son chemin de division, les individus et les institutions tenus de s'incliner devant de faux dieux, souvent pervers, les premières victimes – les premiers dommages collatéraux – seront inévitablement les meilleurs, les plus fondés sur des principes et les plus justes moralement de l'Amérique: les Jeffrey Poelvoordes du monde. . Ce sont les canaris proverbiaux de notre mine de charbon collective, des hommes et des femmes dont la réticence à plier les genoux ou la conscience témoigne de l’importance des enjeux intellectuels et moraux de notre guerre culturelle.

Le martyre semble généralement imprudent au sens commun. Mais ceux qui ont l’âme (et les tripes) pour cela peuvent gagner une conséquence hors de portée de la prudence. Il y a longtemps, les martyrs chrétiens y sont parvenus, comme beaucoup plus tard qui ont résisté à la répression et à ses croyances totalisantes. Certes, le professeur Poelvoorde n’est pas confronté à la mort. Il n’est pas non plus chrétien, d’ailleurs, mais en tant que dirigeant laïc dans trois synagogues, il connaît certainement l’histoire du martyre de sa propre foi. Au lieu de cela, il fait simplement face à la perte d'une vie qu'il aime. Pourtant, à notre époque non héroïque et dans une académie très peu héroïque, sa situation difficile mérite d'être remarquée, regrettée – et alarmée.

Stephen H. Balch était le président fondateur de la National Association of Scholars. En 2007, il a reçu la Médaille nationale des sciences humaines des mains du président George W. Bush.

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